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En Huntington Beach los trabajadores de los restaurantes reciben menos propinas y luchan contra clientes que no quieren usar mascarillas

A takeout customer drops money into a tip jar marked "TIPS FOR COLLEGE" as a cashier watches. Both wear face coverings.
Aileen Delaportilla, izquierda, estudiante de negocios en Golden West College, recibe una propina del cliente Ron Mancillas de Fresno en Zack’s Beach Concessions cerca del muelle en Huntington Beach.
(Allen J. Schaben / Los Angeles Times)

Aileen Delaportilla agitó el tarro de propinas después de medio día de trabajo en Zack’s Beach Concessions en Huntington Beach. El ruido de las monedas resonó en el frasco casi vacío con la etiqueta “Propinas para la universidad”.

No había nada más que un dólar y algunas monedas para repartir entre el joven de 21 años de Westminster y el cocinero.

Antes de la pandemia, Delaportilla podía ganar al menos $15 en propinas después de dividirse con otros cuatro empleados, pero recientemente se las arregla con $6 divididos entre ella y otro trabajador. Los turnos solían ser atendidos por cuatro empleados a la vez, pero la empresa se había reducido a dos trabajadores por turno.

El flujo de turistas que solía llenar esta ciudad costera del condado de Orange se ralentizó, y lo que a menudo quedaba eran los lugareños que no siempre querían seguir las pautas de California para protegerse contra COVID-19, por ejemplo, usando mascarillas.

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“Perdimos nuestra temporada alta de negocios debido a la pandemia”, dijo Delaportilla. “Todavía hay muchos foráneos, pero generalmente son la multitud que no quiere usar mascarillas o creer en la pandemia”.

En el centro de Huntington Beach, los dueños de negocios y trabajadores han informado disminuciones sustanciales en las propinas en medio de una reducción del turismo durante el verano y los primeros meses de otoño.

Con gran parte de su base de clientes desaparecida, las empresas han tenido que depender más de los residentes locales. A medida que el turismo fuera del estado disminuyó, un número creciente de inquietos habitantes del sur de California de Los Ángeles y el Inland Empire aparecieron cuando los funcionarios locales presionaron para reabrir las playas y negocios del condado de Orange, mientras que otros condados permanecieron cerrados. Aún así, los dueños de negocios dicen que eso no compensó el declive general.

La pandemia desató una nueva serie de problemas para estos trabajadores de servicios que dependen del empleo para pagar sus facturas. Trabajar y trabajar más duro para compensar menos empleados y una cantidad menor de propinas era la única opción que tenía Delaportilla.

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No quería volver a trabajar, ni tampoco sus padres, que tienen 56 y 64 años. Temían por la seguridad de la familia, pero no les dejaron otra opción, ya que sus padres fueron despedidos en marzo de sus empleos como trabajadores de almacén y vendedores de automóviles.

Delaportilla tomó una semana laboral de 40 horas para mantener a su familia además de sus cursos en Golden West College, donde se especializa en negocios.

“Tenía miedo de ir a trabajar durante el verano, pero debía hacerlo”, dijo, reajustándose la mascarilla. “Todavía vemos a muchos lugareños, pero generalmente son la multitud que no quiere usar las cubiertas faciales o respetar el distanciamiento social”.

Sus preocupaciones sobre su propia seguridad tuvieron que ser ignoradas. Siempre usaba una mascarilla y trataba de mantenerse detrás del plexiglás cuando hablaba con los clientes.

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La directora de investigación del Centro Laboral de UCLA, Tia Koonse, dijo que la recesión ha desanimado a las personas de apoyar los negocios locales y dejar propina. En California, se perdieron alrededor de 2.6 millones de puestos de trabajo al comienzo de las órdenes de quedarse en casa en marzo.

“Sabemos que la mayoría de los restaurantes están abiertos exclusivamente para entrega a domicilio o para llevar, por lo que toda la fuerza laboral que recibe propinas no las obtiene”, expuso Koonse.

Se cree comúnmente que el 50% de los ingresos de los empleados de restaurantes vive de las propinas, agregó, aunque es un poco menos para los trabajadores ocasionales de comida rápida como Delaportilla.

En un día reciente, Sarah Kaler, residente de Long Beach, pagó a Delaportilla por su pedido de nachos y un refresco, pero ni siquiera echó un vistazo al frasco de propinas. La joven de 30 años bajó a relajarse a la playa con su perro, Rex.

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“Simplemente no lo pensé", dijo Kaler. “Estoy desempleada, pero tampoco suelo dar propina cuando no recibo un servicio de asistencia”.

Kaler trabajó anteriormente en un almacén de Fujifilm pero fue despedida debido al COVID-19. Ella no tenía muchos recursos.

“Si las circunstancias fueran diferentes, lo consideraría”, afirmó.

En Huntington Beach, que se convirtió en un símbolo de la rebelión contra las mascarillas, los trabajadores también tuvieron su parte justa de tratar con clientes que se negaban a cumplir con las políticas de seguridad.

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En la calle, Nick Lambertini, de 36 años, propietario de Mangiamo Gelato, también ha pasado por una buena parte de esos incidentes. La gente seguía derribando sus letreros que informaban a los clientes que usaran mascarillas y un empleado suyo había tenido una discusión acalorada con un cliente, reveló Lambertini.

“Como propietario de un negocio, si pones presión, no volverán”, manifestó. “Hablé con el cliente cuando eso sucedió y traté de aclararlo”.

El inmigrante de Italia caminaba por una delgada línea entre garantizar su seguridad y tratar de mantener su negocio a flote.

“No es fácil. Quiero sentirme protegido, pero tampoco deseo ofender a mis clientes. Todo es demasiado político ahora”, dijo Lambertini.

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El negocio no iba bien. Lambertini había despedido a la mayoría de sus empleados y se encargaba de trabajar turnos de 12 horas todos los días, ya que su principal prioridad era mantener contentos a sus clientes.

Al otro lado de la calle, en Michele’s Sugar Shack Cafe, un negocio familiar desde 1967, la gerente general Jessica Turner sirvió el almuerzo en dos fiestas que escasamente poblaban el patio al aire libre en un martes reciente.

Sus propinas han sido diezmadas desde el comienzo de la pandemia, dijo.

“La gente quiere ahorrar dinero y mantenerse a salvo. Tiene sentido, pero mis empleados están más preocupados por recibir un cheque de pago que por contagiarse de COVID”, enfatizó la madre de seis hijos. “Me pagaban más con los cheques de desempleo. Así que ahora, más bien, estamos preocupados por sobrevivir”.

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Si bien los turistas solían representar la mayor parte de los negocios y las propinas del café, Turner dijo que apreciaba la generosidad de los lugareños, incluido Robert Spellmire de Huntington Beach, de 94 años, quien ha llegado todos los días, durante los últimos 30 años, para el almuerzo especial.

Spellmire, cuya familia era muy conocida en la comunidad del surf, tenía fotos de él y sus hijos en los alrededores del restaurante. Comentó que el café es un tesoro local que no desea que cierre debido a la pandemia.

“Estas personas son como mi familia. Por supuesto que les voy a dar propina”, dijo Spellmire. “La pandemia no me afectó tanto desde que me jubilé".

Y así, al terminar su plato de pastel de carne, dejó dos dólares y veinticinco centavos en propinas, como siempre lo hacía antes de regresar a casa.

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Al igual que Spellmire, algunos lugareños dijeron que ahora dan una propina del 20% por cualquier servicio desde el comienzo de la pandemia.

Jessie Humphries, de 42 años, se mudó a una casa en la playa en Huntington Beach durante un año ya que su trabajo como abogada se volvió remota. Frecuentemente frecuentaba los restaurantes a lo largo del muelle y pasó un día reciente en Sessions West Coast Deli con sus tres hijos, Jordan de 2 años; Shelbie de 10 y Jackson de 12.

“Venimos de Las Vegas, que es una ciudad de propinas; sabemos lo que es para los trabajadores de servicios, por lo que nos gusta dar una propina del 20% como mínimo”, dijo Humphries. “Hemos estado dando más propinas desde la pandemia”.

Anteriormente, Humphries, trabajó como mesera y su esposo como valet.

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“Nosotros trabajamos desde aquí de forma remota, pero estos empleados no pueden”, subrayó Humphries. “Imagina las dificultades por las que deben estar pasando”.

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