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¿Por qué el tener el primer puesto en el Oeste juega en contra de los Lakers en esta postemporada de la NBA?

Los Angeles Lakers forward LeBron James (23)
LeBron James (23) conduce el balón durante un partido en la “burbuja” en Orlando.
(ASSOCIATED PRESS)

Por lo general, la victoria de los Lakers contra Utah el lunes sería motivo de celebración, logrando el primer puesto en la Conferencia del Oeste

Al igual que los logotipos del equipo y los anuncios corporativos superpuestos digitalmente en las canchas, todo lo que hay dentro de la burbuja Disney World de la NBA no siempre es lo que parece.

Podría pensar que con juegos programados uno encima del otro todo el día y sin responsabilidades más que el baloncesto, sería fácil concentrarse para los jugadores. Pero según LeBron James, estaría equivocado.

“Nunca nada se ha comparado con esto. Es un gran sacrificio que todos estamos haciendo”, dijo James. “Extraño muchísimo a mi familia, mi esposa, mis hijos, mi madre y los demás. Es un gran desafío poder permanecer encerrado”.

Por lo general, la victoria de los Lakers contra Utah el lunes sería motivo de celebración, logrando el primer puesto en la Conferencia del Oeste y forzando el camino hacia las Finales de la NBA para pasar por el Staples Center. Pero esas ventajas no existen en la burbuja, donde la diferencia entre el equipo local y el visitante es qué sala de conferencias utilizan en su hotel.

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Y, por lo general, ser el mejor sembrado en un playoff significaba que tenía la mayoría, si no todas, las ventajas. Pero según algunos scouts y ejecutivos, los Lakers podrían tener un camino un poco más difícil que los Clippers, que están luchando contra Denver por el segundo puesto.

“Preferiría el segundo puesto”, dijo un scout de la Conferencia Oeste al Times. “Esa octava siembra podría arrojar una trampa en los [planes] de alguien”.

La razón más importante es la incertidumbre que conlleva ser el mejor sembrado: el único equipo entre los siete mejores sembrados que no conocerá a su oponente de primera ronda una vez que finalicen los juegos de clasificación. Dado que el puesto final en los playoffs se determina mediante un torneo de eliminación si el equipo noveno sembrado está a cuatro juegos del octavo sembrado, y en el Oeste, eso es casi 100% seguro, los Lakers podrían estar en una ligera desventaja.

“Si el conocimiento es poder”, dijo un ejecutivo de West, “entonces el lugar número 2 sería más fuerte”.

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Es un “sprint”, dijo el ejecutivo, y con las cosas moviéndose tan rápido y la dinámica del equipo cambiando después del largo descanso de la NBA, cada minuto concentrado en un oponente contará. Y si bien los equipos tienen un gran personal de exploración acostumbrado a desglosar a más de un equipo a la vez, esto sucede durante cada carrera apretada de playoffs, la naturaleza comprimida de los juegos de la burbuja pone a prueba cualquier certeza.

El grupo de posibles oponentes de primera ronda de los Lakers probablemente se ve diferente de lo que esperaban, con Nueva Orleans jugando de manera inconsistente al principio y Memphis fue golpeado fuertemente: el delantero estrella Jaren Jackson Jr. se perderá el resto de la temporada después de romperse el menisco.

Un scout dijo que creía que Portland terminaría jugando contra los Lakers en la primera ronda, aunque los Spurs de San Antonio Spurs de Gregg Popovich han estado estupendos incluso sin LaMarcus Aldridge.

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El cazatalentos dijo que ve a los Trail Blazers repentinamente sanos, que agregaron a los grandes Jusuf Nurkic y Zach Collins, como el quinto sembrado, tal vez el sexto, en el Oeste en lugar del octavo. Y un equipo con Damian Lillard, CJ McCollum, Carmelo Anthony y Nurkic es probablemente un enfrentamiento más aterrador que los Grizzlies.

Incluso si los pelícanos se levantan y se apoderan de la semilla número 8, probablemente lo habrán hecho liberando a Zion Williamson de las restricciones de minutos que le han costado a Nueva Orleans en la primera semana dentro de la burbuja.

Los Clippers no tienen garantizado un camino más fácil que los Lakers, aunque el sufrimientos de partidos prolongados de Dallas (incluso la victoria en tiempos extras del martes contra Sacramento no estuvo exenta de problemas) hacen que los Mavericks sean un poco menos aterradores de lo que sugerirían las estadísticas. El sembrado No. 2 no tiene nada seguro de ninguna manera, y si los Clippers caen al No. 3, podrían terminar en una serie con Oklahoma City, otro equipo que ha impresionado a los scouts.

Los problemas de los Clippers son más internos, donde la versión completa del equipo aún es más imaginada que parte de la realidad. Pero a diferencia de los Lakers, cuando se trata de con quién juegan, los Clippers tendrán una ventaja. Sabrán para quién deben prepararse mientras los Lakers esperan.

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Los Lakers no están huyendo de un enfrentamiento difícil, incluso saboreando lo buena que ha sido la calidad del juego en la primera semana de la reiniciada temporada.

“Los muchachos están adelantados... Los chicos no estaban tan oxidados. Se notaba que los chicos estaban trabajando durante la pausa. Creo que el nivel de competencia ha sido increíble”, dijo el lunes el delantero Anthony Davis. “Ha sido bueno para nosotros, dándonos la oportunidad de ver dónde estamos”.

Davis debería disfrutarlo ahora. Al final de estos ocho juegos de siembra, los Lakers serán los únicos que no están exactamente seguros de lo que vendrá después.

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