La estrella emergente de los Clippers, Terance Mann, ha aprendido rápido sobre la fama

Clippers guard Terance Mann looks to pass the ball against Nuggets forward JaMychal Green.
El escolta de los Clippers, Terance Mann, busca pasar el balón contra el alero de los Nuggets, JaMychal Green, durante un partido de pretemporada.
(Ringo H.W. Chiu / Associated Press)
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El ala de tercer año de los Clippers, Terance Mann, tuvo una gran segunda temporada en los playoffs. Está listo para más este año a medida que aumentan las expectativas.

Algo pasaba, al parecer todos estaban enterados menos él, Terance Mann lo sospechaba esperando en el pasillo de un lujoso hotel de Beverly Hills este mes.

Las pistas se habían sumado. Su madre, Daynia La-Force, le había pedido que fuera al hotel, lo cual era una razón importante para ir, pero después hizo otros razonamientos. Un hombre que conducía a Mann a la habitación de un huésped le preguntó si sabía lo que había al otro lado. Antes de que la puerta se abriera, su madre empezó a grabar con su teléfono la reacción de su hijo mayor ante lo que lo esperaba, una fiesta sorpresa por su 25º cumpleaños.

En una habitación contigua le esperaba Allen Iverson, el escolta miembro del Salón de la Fama.

"¡Tu ídolo, cariño!”, le gritó su madre.

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El exjugador más valioso de la NBA se puso de pie para abrazar a Mann mientras su expresión cambiaba de una sonrisa nerviosa a algo parecido al asombro. Otros en la sala reían y se veían entusiasmados, sabiendo el significado de lo que estaba ocurriendo. De niño, Mann imitaba las trenzas, la banda en la frente y la manga del brazo de Iverson. Ahora de adulto, Mann tiene un póster de Iverson en su casa.

La cálida recepción podría haber ocurrido incluso si Mann no hubiera llegado a la NBA. Iverson conoció a La-Force en los años 90, cuando sus carreras como jugadores coincidieron en Georgetown. Un amigo común ayudó a organizar la sorpresa. Como dijo Iverson al grupo reunido, Mann es “de la familia”. Pero cuando Iverson empezó a hablar de Mann, el jugador de baloncesto, los elogios alcanzaron un nivel diferente dados los acontecimientos del verano anterior.

Viniendo de un exMVP de la NBA, las palabras fueron particularmente surrealistas. La-Force recordó que Mann “realmente se sonrojó". Más tarde dijo que el reconocimiento era “una locura para mí", pero que encajaba con el patrón de un verano alucinante en el que su perfil ha crecido a una velocidad vertiginosa desde una racha de playoffs que incluyó un récord de 39 puntos en junio para asegurar una victoria en la segunda ronda de la serie contra Utah.

“Mi vida ha cambiado radicalmente en los últimos tres meses, sin duda”, dijo Mann.

Mann había conocido la fama local mientras estaba en Florida State, pero este verano se hizo notar de forma rutinaria en ciudades por las que antes viajaba de forma anónima. Durante una visita a Las Vegas para ver a los Dream de Atlanta, Mann era detenido una y otra vez al caminar dentro de un casino mientras su madre lo observaba con orgullo. Su ciudad natal, Lowell (Massachusetts), le dio una llave de la ciudad. De vacaciones en Cabo San Lucas, Mann pensó que seguramente pasaría desapercibido.

“Cuando llegaba a la playa o paseaba por la ciudad, la gente me decía: ‘Oh, ¿tú eres el jugador?’”, relató Mann. “Y yo pensaba, ¿qué diablos?”.

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Ya no es conocido como el alero ubicado en el puesto 48 del draft de 2019, que jugó más en la G League que en la NBA como novato, al que le dijeron en vísperas de los playoffs en mayo que estaba fuera de la rotación de los Clippers.

“Nunca antes de los playoffs nos pedían fotos y autógrafos”, dijo Julius V, un entrenador de Los Ángeles que ha trabajado con Mann cada una de las dos últimas pretemporadas. ¿Pero ahora?

“La gente me pide fotos”, dijo V entre risas.

Reconocen a Mann por la frecuencia con la que parece estar en el lugar adecuado en el momento oportuno durante una segunda temporada en la que ha seguido realizando las jugadas inteligentes y matizadas que le ayudaron a ser reclutado, a la vez que mejoraba su precisión en el tiro de tres puntos en 7 puntos porcentuales, hasta casi el 42%. No le ha venido nada mal haber hecho dos mates sobre Rudy Gobert, de Utah, el tres veces mejor jugador defensivo del año, en los playoffs.

El escolta de los Clippers, Terance Mann
El escolta de los Clippers, Terance Mann, hace un mate sobre el pívot de los Jazz, Rudy Gobert, durante un partido de playoffs el 16 de junio de 2021.
(Rick Bowmer / Associated Press)

Mann ha sido intrépido desde el comienzo de su carrera.

En medio de tanto cambio, lo que destaca para los que rodean a Mann es lo que todavía no ha hecho.

Aunque Mann comprendió este verano que probablemente se había ganado un papel más grande y consistente fuera del banquillo al entrar en su tercera temporada, V dijo que la perspectiva de más seguridad no alteró el impulso de Mann para mejorar durante sus entrenamientos. Recordó que Mann aterrizó en el aeropuerto por la noche y pidió ir a un gimnasio antes de que cerrara.

“Siempre hablamos de que no haga nada diferente de lo que le ha traído hasta aquí", dijo V. “Le decimos que tiene que verlo como si fuera su primer año en Florida State y que todos son séniors en este equipo”.

Mann no está seguro de que le guste todo lo que conlleva la fama. Ha tenido que ser más consciente de quién está a su alrededor cuando viaja. Además, ahora está en el informe de reconocimiento de todos los rivales. Con mayores expectativas de su desempeño, vendrá también un mayor escrutinio.

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Clippers guard Terance Mann
El escolta de los Clippers, Terance Mann, se une a los aficionados para celebrar la victoria sobre los Jazz el 18 de junio tras anotar 39 puntos.
(Gina Ferazzi / Los Angeles Times)

“En este momento solo vemos el 10% de Terance Mann”, dijo su compañero Nicolas Batum. “Va a ser grande. Ya lo verás”.

Iverson se ganó devotos como Mann durante su mejor momento en la NBA porque, incluso siendo un escolta no muy alto, podía hacerse un lugar en los partidos por pura fuerza de voluntad. La estrella de los Clippers, Paul George, tiene la misma capacidad. Sin embargo, cuando Mann habla del potencial de los Clippers, se imagina alineaciones en las que él se convierte en una mera pieza de un quinteto de baloncesto ofensivo y cambiante.

“Vas a ver a un tipo lograr 20 puntos una noche, en la noche siguiente será otro el que anote los 20 puntos, creo que van a ser diferentes tipos todo el tiempo”, dijo. “Eso es lo que veo, y me gusta porque mantiene a los otros equipos en alerta. Es difícil prepararse para un equipo así, en el que no sabes quién va a ser el que estará anotando. Obviamente tenemos a PG, sabemos de lo que es capaz. Sabemos de lo que es capaz [Reggie Jackson]. Pero también hay muchos jugadores circundantes que pueden hacer el trabajo”.

La exposición ha venido con ventajas. En agosto se reunió con New Balance, Li-Ning y otras empresas para hablar de contratos de calzado. Al final firmó con Anta y espera que el respaldo le lleve a una gira por China el próximo verano.

Para que me ayuden a “dar a conocer mi nombre”, dijo Mann. “Corran la voz”.

Como sabe ahora, la fama puede viajar rápido.

Clippers owner Steve Ballmer fist-bumps Terance Mann after a win.
El propietario de los Clippers, Steve Ballmer, felicita a Terance Mann después de una victoria por 135-116 contra los Wizards de Washington en el Staples Center en febrero.
(Robert Gauthier / Los Angeles Times)