Cómo Olivia Rodrigo pasó de princesa Disney a reina del pop: ‘Siempre me he considerado una compositora’

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A young woman in a checked button-down sweater.
“Incluso en mis días libres me encanta escribir canciones”, dice Olivia Rodrigo.
(Jay L. Clendenin / Los Angeles Times)

Por regla general Olivia Rodrigo no lee los comentarios.

“En ocasiones ves una cosa y luego estás pensando en ella todo el día”, dice la cantante y compositora de 18 años responsable del mejor álbum de debut de 2021. “Es la antítesis de la creatividad”.

Sin embargo, una noche del pasado mes de mayo, hizo una excepción. Acababa de salir su exitoso LP, “Sour”, y con él un video en YouTube de “Hope Ur OK”. Sobre capas de guitarra eléctrica de ensueño, la canción une “historias que he recogido a lo largo de mi vida”, dice Rodrigo, “de personas que he conocido que han crecido en hogares rotos o que tienen padres que no les aceptan”.

Enfocada en el trauma de los demás - una amiga de la escuela secundaria cuyos padres “odiaban a quien amaba”, un rubio que “llevaba mangas largas por culpa de su padre” - “Hope Ur OK” es, en cierto modo, un elemento atípico en “Sour”, que por lo demás adopta un enfoque orgullosamente autobiográfico de los placeres y tormentos del amor juvenil en canciones como “Drivers License” y “Good 4 U”. Pero también demuestra el deseo de esta veterana de Disney Channel de reflejar algo de su generación. Así que Rodrigo tenía curiosidad por ver cómo había sido aceptado su trabajo.

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“Literalmente me puse a llorar”, recuerda de su lectura de sus redes sociales, donde vio las palabras de agradecimiento de una chica obligada a criar a sus hermanos menores y de un chico trans “expulsado a los 17 años”. “Vi a la gente compartir sus propias experiencias de cosas tan devastadoras, y cómo esta canción les dio esperanza: no esperaba que saliera algo así de mi álbum”.

Los fans que había conmovido eran sólo una parte de los millones que ha conseguido en los 11 meses que han transcurrido desde que “Drivers License” se publicó a principios de enero y se convirtió en un fenómeno pop instantáneo. “Drivers License”, es una balada enérgica de construcción lenta sobre una mujer joven que solloza mientras recorre los suburbios tras una dolorosa ruptura. La canción parece canalizar un dolor eterno incluso cuando hace un inteligente guiño a una trama de la vida real que involucra a Rodrigo y a su compañero de Disney, Joshua Bassett.

La canción encabezó el Hot 100 de Billboard durante ocho semanas consecutivas e inspiró un sketch en “Saturday Night Live”; finalmente, ayudó a impulsar a “Sour” al número 1. Spotify informó que “Drivers License” fue su canción más transmitida de 2021 y “Sour” su álbum más transmitido; Apple Music declaró que más de sus usuarios leyeron la letra de “Drivers License” este año que la de cualquier otra canción, lo cual sin duda es una gran distinción.

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Olivia Rodrigo está nominada a 7 premios Grammy, incluyendo álbum, canción, disco y mejor artista nueva.
(Jay L. Clendenin / Los Angeles Times)

“Sólo me veo a mí misma como compositora”, dice mientras almuerza en el Westside de Los Ángeles. “Recuerdo la primera vez que un artículo dijo: ‘Olivia Rodrigo es la próxima gran estrella del pop’; me quedé impactada: hay tantas cosas que van unidas al concepto de ‘estrella del pop’ que nunca pensé que lo sería”. Se ríe. “Pero lo acepto”.

Ahora está coronando su gran año con siete nominaciones a los Grammy, incluidas las nominaciones en las cuatro categorías principales de álbum del año, disco y canción del año (ambas por “Drivers License”) y mejor artista nuevo. Rodrigo es la decimotercera persona en la historia de los Grammys que consigue las cuatro nominaciones en el mismo año, después de Tracy Chapman, Mariah Carey, Amy Winehouse y una anterior sensación de la Generación Z, Billie Eilish, que ganó los premios en 2020.

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Billie Eilish cuenta con Rodrigo como su fan. “Estoy obsesionada con su nuevo disco”, dice de “Happier Than Ever” de Eilish, que trata con franqueza las consecuencias psico-emocionales de convertirse en una celebridad mundial en la adolescencia - y que, por cierto, está entre la competencia de “Sour” para el álbum del año.

Hasta ahora, dice Rodrigo, su propio rápido ascenso ha sido en gran medida positivo. “Todo el mundo dice: ‘Qué vida más rara, ¿eh? Pero no sé, probablemente no es muy diferente al cambio drástico que tendría otro chico a los 18 años yendo a la universidad”. Eso puede ser un exceso: En julio, Rodrigo visitó la Casa Blanca para reunirse con el presidente Biden y animar públicamente a los jóvenes a vacunarse. (Un resultado interesante de su viaje fue descubrir que ciertas personas cercanas a ella habían decidido no vacunarse. “No todo el mundo puede pensar como yo”, dice).

La carga de trabajo de las estrellas del pop, admite, es intensa. ¿Cuándo fue su último día libre? “Jesús, ni siquiera lo sé", dice, antes de recordar que ella y una amiga pasaron varias noches en un complejo turístico en Santa Bárbara en octubre. “Pero casi todo son cosas que quiero hacer. Incluso en mis días libres me encanta escribir canciones”.

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Olivia Rodrigo actúa durante los American Music Awards 2021
(Kevin Winter / Getty Images for MRC)

Estamos sentados en un comedor privado de un lujoso local italiano no muy lejos del apartamento de Rodrigo, el primero en el que vive sola. Vestida con un top azul y botas gruesas, pide raviolis y una muestra de pinchos de carne para compartir. Su madre es vegetariana, y Rodrigo también creció así. Hasta que un día se dijo: “Me apetecen mucho los filetes de pollo”, dice. “Pedí las tenders y nunca más volví a ser vegetariana”.

El iPhone de Rodrigo está en la mesa frente a ella, pero cuando se enciende con un texto, lo gira. ¿Le sorprende la facilidad con la que podría escribir algo ahora mismo y hacer que sus 19,6 millones de seguidores de Instagram se vuelvan locos?

“Completamente”, dice. “Como que no puedo pensar en ello: es paralizante”. Dice que siempre hace que alguien de su equipo revise lo que ha escrito antes de publicarlo; también tiene un control parental en sus aplicaciones de redes sociales que la limita a 30 minutos al día. “No puedo anularlo, así que una vez que he terminado, he terminado”.

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Rodrigo tiene una canción llamada“Jealousy, Jealousy” que habla explícitamente de los peligros morales de una “cultura tóxica de Internet”, como ella dice, en la que “la gente habla de los cuerpos de las mujeres de una manera completamente injusta”. Pero incluso el material más íntimo de “Sour” se desarrolla en una especie de telón de fondo social más amplio; Rodrigo siempre parece estar en contacto con los sistemas e instituciones que han dado forma a sus comportamientos y apetitos: las películas y los sitios web y las portadas de las revistas que venden una fantasía romántica a menudo insatisfecha.

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“Es muy consciente de sí misma”, dice Daniel Nigro, productor de “Sour”, y de hecho hay una comprensión instintiva en el trabajo de Rodrigo que la relaciona con otras Zoomers con talento como Gracie Abrams y Holly Humberstone (y revela la influencia de compositoras un poco mayores como Taylor Swift y Phoebe Bridgers, cuyo espectáculo Rodrigo vio recientemente en directo en el Greek Theatre de Los Ángeles).

“La generación Z, en particular, tiene un barómetro especial”, dice Rodrigo. “Queremos saber qué hay detrás de todo”. Al mismo tiempo, considera que su fascinación y la de sus amigos por los últimos años de la década de los 90 y los primeros de la década del 2000 - “Mi Pinterest no es más que viejas fotos de Winona Ryder y Gwyneth Paltrow”, dice- es una añoranza subconsciente de “una época en la que todo no estaba tan al alcance de la mano e hiperexpuesto”.

Bridgers devuelve la admiración de Rodrigo. “La música de Olivia es tan exigente: te hace sentir algo”, dice. En opinión de Bridgers, la industria discográfica suele “tratar de difamar a los músicos que adoran las adolescentes, aunque olviden que las adolescentes inventaron a los Beatles”. Pero la aclamación de Rodrigo ha sido alentadora: “Es genial ver que por fin se toma en serio a la gente de su edad”.

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“Creo que sería genial que una chica dentro de 15 años quisiera escribir una canción inspirada en algo que yo haya hecho”, dice Olivia Rodrigo. “Ese es el objetivo de la creatividad”.
(Jay L. Clendenin / Los Angeles Times)

Rodrigo, cuya madre es blanca y su padre es filipino-americano, creció en Temecula convencida de que sería una gimnasta olímpica. “Se me daba fatal, ¡muy mal!”, dice. “Pero decía: ‘Mamá y papá, si lo voy a hacer”. Hija única, siempre le gustó la música; su madre, profesora de primaria, la llevó a comprar discos a Goodwill y Amoeba y le enseñó el grunge y el riot grrrl: L7, Hole, Babes in Toyland. (“Brutal”, el alegremente abrasador comienzo de “Sour”, tiene algo de la energía de Bikini Kill). Su primer concierto fue una actuación de Weezer en el recinto ferial de Del Mar a la que la arrastraron sus padres; más tarde les rogó que la llevaran a ver a Carrie Underwood.

“Cuando era más joven me gustaba el country”, dice. ¿Uno de sus principales hallazgos? Un LP de grandes éxitos de Tanya Tucker con “Delta Dawn”, que Tucker grabó cuando tenía 13 años. “La canción no trata de ella, sino que cuenta literalmente la historia de otra persona”, dice Rodrigo sobre el estudio de carácter de principios de los 70.

Rodrigo empezó a cantar y a escribir canciones antes de tener 10 años, y pronto dejó la gimnasia para cantar baladas en concursos de talentos para niños. A los 13 años fue elegida para participar en la serie de Disney Channel “Bizaardvark”. Entre sus coprotagonistas estaba Jake Paul, el YouTuber encantador convertido en villano profesional del boxeo.

“No lo he visto desde que dejó la serie”, dice Rodrigo sobre su antiguo compañero de reparto. “Pero lo último que me dijo fue: ‘Algún día vas a vender estadios completos’”.

Espera: ¿Jake Paul, de entre toda la gente, fue el primero en identificar el potencial de estrella del pop de Rodrigo?

"Él fue”, dice ella, riendo. “Dios, a mi publicista no le gustaría que dijera esto. Fue muy amable conmigo. La verdad es que ya no sigo todo lo que hace en internet”.

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En 2019, Rodrigo reservó el papel de Nini en “High School Musical: The Musical: The Series”, una extensión de Disney+ de la franquicia de Disney Channel. El año pasado escribió una canción para el programa, “All I Want”, que se hizo viral en TikTok y llevó a un acuerdo con Geffen Records.

“Normalmente lo que se escucha de los escritores jóvenes son partes buenas de canciones”, dice Sam Riback, codirector de A&R en Interscope Geffen A&M. “Pero con Olivia es toda la composición la que está muy bien armada”.

“Creo mucho en la disciplina de la composición”, dice Rodrigo, que jura por el libro de Elizabeth Gilbert “Big Magic: Creative Living Beyond Fear”. “Ella habla de que es más probable que las ideas vengan a ti cuando te presentas a ellas”, dice Rodrigo, y añade que escribió una canción cada día durante los primeros cuatro meses de la cuarentena de COVID-19. (Dice que la aplicación de notas de voz de su teléfono está tan llena que ya no funciona).

Ella y Nigro fueron igual de diligentes en el estudio, cortando y volviendo a cortar sus voces en cada canción hasta que quedaron bien. Uno de los puntos fuertes de Rodrigo como cantante es su experiencia como actriz; sabe cómo dar vida a una letra, como en “Deja Vu”, donde acentúa un verso sobre un ex que recicla viejas bromas con una risita amarga que dice más que las palabras.

“A veces hacíamos una toma y estaba bien”, dice. “Luego la volvíamos a hacer, pero Dan me grababa mientras cantaba. Actuaba para la cámara y esa toma era mucho mejor”.

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Cuando salió “Sour”, la canción “1 Step Forward, 3 Steps Back” llevaba un crédito de co-escritura con Swift y su productor, Jack Antonoff, porque Rodrigo interpoló los acordes de piano de la canción de Swift “New Year’s Day”. Luego, meses más tarde, después de que los fans en YouTube hicieran vídeos sobre las similitudes entre “Good 4 U” y el éxito de Paramore de 2007 “Misery Business, Rodrigo incluyó retroactivamente a Hayley Williams y Joshua Farro de esa banda como coautores de “Good 4 U” (con una participación combinada del 50% de los derechos de autor de la canción, según Billboard).

Cuando se le pregunta si la experiencia la ha desanimado, Rodrigo suspira y dedica unos segundos a decidir qué quiere decir. “Creo que es decepcionante, en general, ver cómo la gente desacredita las capacidades y el talento de las jóvenes”, dice. “Toda la música se inspira en otra música, y creo que sería genial que una chica dentro de 15 años quisiera escribir una canción inspirada en algo que yo hice. Ese es el sentido de la creatividad”.

A medida que su perfil público ha ido creciendo, Rodrigo dice que se ha mantenido unida a un círculo de viejos amigos que incluye a Madison Hu, de “Bizaardvark”. (Al parecer, está saliendo con Adam Faze, un podcaster y productor de cine). ¿Sospecha alguna vez de los motivos de los posibles nuevos amigos? “Siempre se puede saber, siempre hay una sensación visceral”, dice. “Pero a veces me doy cuenta y me da igual, quiero seguir saliendo con ellos”.

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“Sólo llevo un año en esto”, dice Olivia Rodrigo. “Me queda mucho por descubrir”.
(Jay L. Clendenin / Los Angeles Times)
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De cara a 2022, Rodrigo está entusiasmada con la idea de montar por fin su primera gira con “Sour”, cuyo lanzamiento está previsto para abril y que tocará en teatros, como el Greek de Los Ángeles y el Radio City Music Hall de Nueva York, en lugar de ir directamente a los estadios que probablemente podría llenar. “No creo que deba saltarme ningún paso”, dice Rodrigo, que llevará a Abrams y Humberstone como teloneros. En un ensayo reciente para una actuación en televisión, ella y su banda - “Son todas chicas”, señala felizmente- repasaron “Brutal”, que casi le hizo llorar. “Seis chicas con guitarras eléctricas, rockeando en esta canción grunge; siento que no pude ver suficiente de eso cuando era niña”, dice.

También ha empezado a escribir, incluyendo una canción sobre “la forma en que las mujeres jóvenes son tan competitivas entre sí y se destrozan mutuamente de una forma tan contraintuitiva”. Muchas de las canciones de “Sour” tratan de experiencias y sensaciones primerizas, pero no le preocupa envejecer desde esa perspectiva. “Siempre hay algo en mi mente de lo que puedo hablar. Últimamente escucho mucho rap, y admiro mucho a los raperos por eso”. El último de J. Cole, “The Off-Season”, es uno de sus favoritos. “Puede hablar de cualquier cosa y de todo y lo digerimos porque lo dice de una manera muy interesante”.

Ella y Nigro han fantaseado con la idea de alquilar un Airbnb en algún lugar de Italia para refugiarse y concentrarse en su siguiente álbum. Pero primero está comprometida con una tercera temporada de “High School Musical”, sobre la que hay que asumir que está en conflicto. (Cuando se le pregunta si “Bizaardvark” es buena, niega con la cabeza y luego se tapa la boca con una mano, como si hubiera dicho una verdad prohibida).

El camino de Disney a los 40 principales suele ser un asunto de una sola dirección, y aunque el viaje de Rodrigo ha sido inusualmente rápido, la idea de dejar la música para volver a un programa de niños chillones... bueno, en realidad, Rodrigo asegura que no lo ve así.

“Nunca me tomo un descanso de la música”, dice. “Cuando estaba rodando la segunda temporada de [‘High School Musical’], escribí como cinco de las canciones de mi álbum. Así que, honestamente, probablemente voy a ser más productiva”. Se encoge de hombros. “Pero, ¿quién sabe? Sólo llevo un año en esto. Me queda mucho por descubrir”.

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