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¿Ahogándose en el desierto? Cualquier cosa puede pasar mientras conduce por Mojave Road en California

Un halcón de cola roja vuela sobre la histórica carretera Mojave Road en la Reserva Nacional Mojave en California.
Un halcón de cola roja vuela sobre la histórica carretera Mojave Road en la Reserva Nacional Mojave en California.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)
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A solo unos minutos de nuestro viaje a lo largo de la histórica carretera Mojave Road en California, nos encontramos con el primer obstáculo: unas 20 yardas de agua entre nosotros y el camino a seguir.

Caminé por el tramo lleno de maleza del río Mojave, probando la profundidad con un palo. Dos pies aquí, tres allá. ¿Podría el Jeep Wrangler lograrlo?

Salté de nuevo dentro.

“El secreto es mantener la ola moviéndose al frente para que no nos detenga”, le dije a Brian, mi compañero de viaje.

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Los vehículos de cuatro ruedas que quieran conducir por Mojave Road deben cruzar el río Mojave cerca del cañón Afton.
Los vehículos de cuatro ruedas que quieran conducir a lo largo de Mojave Road deben cruzar el río Mojave cerca del cañón Afton.
(Brian van der Brug/Los Angeles Times)

Parecía escéptico.

“Lo vi en YouTube”, dije.

Había una cierta ironía romántica en ahogarse en el desierto, pero la realidad no me atraía.

Aún así, nos embarcamos en un gran viaje por carretera y, salvo un desvío menos emocionante, este era el camino a seguir.

Nos deslizamos lentamente hacia el río. Una ola se formó cerca del capó y se movió al frente. Hasta aquí, todo bien.

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Luego se hizo más profundo. Nos inclinamos alarmantemente hacia la izquierda; se sentía como si estuviéramos flotando. El Jeep se estabilizó y segundos después subimos por el otro lado del río hacia el desierto.

Habíamos pasado la primera prueba, pero había más en camino.

Huellas en el desierto a lo largo de Mojave Road, cerca de la entrada de la Reserva Nacional Mojave.
Huellas en el desierto a lo largo de Mojave Road, cerca de la entrada de la Reserva Nacional Mojave.
(Brian van der Brug/Los Angeles Times)

Mojave Road es considerado uno de los mejores viajes de campo de la nación. El accidentado antiguo camino de carretas es un viaje a través de la historia y de algunos de los mejores paisajes desérticos de Estados Unidos, que se extiende aproximadamente 140 millas desde el río Colorado cerca de Fort Mohave, Arizona, a lo largo de la Reserva Nacional Mojave, antes de pasar por el Campamento Cady al este de Barstow.

Comenzó como una ruta comercial para el pueblo Mojave, siguiendo los abrevaderos mientras unía los senderos que llevaban a la costa. Los españoles y el ejército estadounidense lo usaron más tarde. Las ruinas del Fuerte Piute y el Campamento Cady se encuentran hoy en día a lo largo de la carretera.

Había querido conducir por Mojave Road durante años, pero me intimidaban los obstáculos y la perspectiva de perderme en uno de los lugares más remotos de California. La primavera pasada estaba listo. Tenía un Jeep alquilado con 10 pulgadas de espacio libre y lo llené con 10 galones de agua, un paquete de cuatro cervezas negras, cecina, tres mandarinas Sumo, innumerables barras de granola, café instantáneo, carpa, mapa, pala, linterna y un compañero muy versado en todoterreno.

En el Cañón Afton,  conocido como el “Gran Cañón del Mojave”,  el río Mojave fluye sobre la tierra todo el año.
El Cañón Afton, también conocido como el “Gran Cañón del Mojave”, es el único lugar donde el río Mojave fluye sobre la tierra todo el año.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Muchos recorren el camino de este a oeste, pero por razones logísticas fuimos de oeste a este. Tomamos la carretera Interestatal 15, saliendo por Afton Road a unas 35 millas al este de Barstow. El camino de tierra pasaba por un campamento y luego chocó con el agua. Cruzamos y entramos en el Cañón Afton, a veces llamado el Gran Cañón del Mojave por su tamaño y sus maravillas geológicas.

Inmediatamente nos rodearon las montañas de color pardo, atravesadas por cuevas y cañones de hendiduras. El río Mojave, que raramente aparece por encima del suelo, serpenteaba a lo largo de la superficie del cañón bordeado de juncos de color verde pálido.

Ahora estábamos en Mojave Road, siguiendo un conjunto de vías de ferrocarril. Un cañón de ranura apareció a la derecha. Nos detuvimos y entramos. La luz del sol se desvaneció a medida que avanzábamos, y finalmente chocó con una pared de roca. Podrías pasar días explorando estos cañones, pero teníamos mucho camino por recorrer. Y algo estaba pesando en mi mente.

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El Cañón Afton es conocido como el “Gran Cañón del Mojave” por sus espectaculares formaciones geológicas.
El Cañón Afton es conocido como el “Gran Cañón del Mojave” por sus espectaculares formaciones geológicas.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

El lago Soda, el fantasma alcalino y seco del antiguo lago Mojave, se avecinaba. Las recientes lluvias de invierno lo habían vuelto fangoso. Podríamos desviarnos o cruzarlo y arriesgarnos a quedar atascados en un lodo corrosivo.

Todavía tenía algunas horas para preocuparme. Por ahora, estábamos conduciendo a través de arenales y bajo caballetes del ferrocarril. Cruzamos el río otra vez. Era poco profundo aquí. Los caminos secundarios aparecieron y desaparecieron. De vez en cuando nos desviábamos del rumbo.

Huellas de neumáticos en Mojave Road mientras atraviesa el lecho seco del lago Soda.
Huellas de neumáticos en Mojave Road atraviesan el lecho seco del lago Soda.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Me maldije por no comprar el clásico “Mojave Road Guide: An Adventure Through Time”de Dennis Casebier antes de partir.

Lo había entrevistado en 2008 cuando estaba creando una biblioteca y acumulando los Archivos del Desierto de Mojave en el pequeño Goffs, California, en el borde de la Reserva Nacional Mojave.

Casebier, ahora de 86 años, usó mapas antiguos para localizar la carretera Mojave Road. Para 1983, él y un grupo de intrépidos voluntarios lo habían convertido de un camino de carretas desaparecido en un camino de tierra para vehículos de tracción en las cuatro ruedas. Erigieron montículos de rocas a lo largo del camino, que siguen siendo invaluables para encontrar las rutas hoy en día.

Salimos del Cañón Afton a un impresionante desierto de dunas de arena blanca y montañas de color marrón chocolate. Una serie de montículos discordantes mantuvo nuestra velocidad baja cuando entramos en la Reserva Nacional Mojave. Justo más adelante, el blanco y químico vientre del lago Soda brillaba al sol.

Los vehículos de cuatro ruedas traen rocas a través del lago Soda y las depositan aquí en el Monumento a los Viajeros.
Los vehículos de cuatro ruedas traen rocas a través del lago Soda y las depositan aquí en el Monumento a los Viajeros.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Primero nos detuvimos en una enorme pila de rocas conocida como el Monumento a los Viajeros. La tradición sostiene que cada viajero contribuye con una piedra a la pila. Mojave Road está plagado de tales excentricidades. En un lugar, los viajeros dejan caer un centavo en una lata que cuelga de un árbol. En otro sitio, ha surgido una colección de ranas y gnomos de juguete.

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Me paré en el estrecho camino que cruza el lago. Se sentía sólido. Probablemente podríamos lograrlo si seguíamos en movimiento y no nos desviábamos. Así que fuimos a por ello.

El Jeep rebotó de forma maníaca. El centro de la carretera golpeó contra el chasis. Nubes blancas de polvo se elevaban detrás de nosotros. Nos resbalamos y nos desviamos, pero en unas cuatro millas llegamos al otro lado.

Un rayo de luz ilumina una gruta de lava, formada hace tiempo por lava fundida, a lo largo de Mojave Road.
Un rayo de luz ilumina una gruta de lava, formada hace tiempo por lava fundida, a lo largo de Mojave Road.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Este era un mundo de volcanes extintos y antiguos flujos de lava. Cruzamos Kelbaker Road y subimos por Aiken Mine Road para ver los restos de una gruta de lava. Una escalera conducía a una oscura cueva iluminada por un amplio rayo de luz del atardecer.

Después de explorar un poco, nos dirigimos a buscar un lugar para acampar. Luego nos encontramos con otra rareza del camino, el Buzón de Mojave, colocado aquí en 1983 por Friends of the Mojave Road, un grupo de voluntarios. Los viajeros se registran y detallan las condiciones del camino. Muchos dejan cosas.

Una estatuilla de Al Unser Jr. se encuentra en el Buzón de Mojave, colocado aquí por Friends of the Mojave Road.
Una estatuilla de Al Unser Jr. se encuentra en el Buzón de Mojave, colocado aquí por Friends of the Mojave Road.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Encontramos un CD de Soundgarden, una lata de chile con frijoles, medio rollo de papel higiénico y una muñeca vestida con una camisa de aceite Valvoline. La bandera estadounidense cercana fue robada recientemente y reemplazada por la bandera de Lichtenstein. La Asociación Cultural y de Patrimonio del Desierto de Mojave, que ayuda a preservar la carretera, la colocó de nuevo rápidamente.

Esa noche, acampamos cerca de una torre de rocas. Hacía viento y frío. Los coyotes aullaban, los pájaros nocturnos charlaban. Al amanecer escalé la montaña que teníamos ante nosotros y contemplé el vasto Mojave oriental: seco, desolado, completamente solitario. Hermoso.

A las 8 a.m. estábamos de vuelta. Habíamos cubierto tal vez 75 millas el primer día. El camino era mejor aquí y las vistas eran impresionantes. Las Montañas de Nueva York se alzaban delante, encabezadas por grandes abanicos aluviales.

Y los ‘Joshua trees’ ya no estaban solo aquí o allá. Estaban por todas partes.

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Los 'Joshua trees' se alinean en Mojave Road en la Reserva Nacional Mojave.
Los ‘Joshua trees’ se alinean en Mojave Road en la Reserva Nacional Mojave.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Habíamos entrado en un enorme bosque de ‘Joshua trees’. Los gigantes espinosos, con los brazos colgando, se apiñaban a ambos lados del estrecho camino. Nos bajamos y caminamos entre un exuberante paisaje de afiladas yucas, cholas espinosas y racimos de cactus de barril. Liebres y codornices pasaron rápidamente.

Cruzamos Kelso-Cima Road, cogimos la suave Cedar Canyon Road y volvimos de nuevo a Mojave.

El camino, profundamente lleno de baches, nos llevó fuera del valle de Lanfair y hacia el valle de Piute. Grandes cactus de barril con espinas rojizas tachonaban las laderas cubiertas de maleza. Un par de Land Rovers se acercaron. Los conductores saludaron al pasar. En dos días, habíamos visto solo tres vehículos.

Se estaba haciendo tarde, así que decidimos terminar nuestro viaje donde la carretera se encuentra con la autopista 95 al norte de Needles en lugar de conducir el último tramo hasta el Fuerte Mohave.

Ahora entendía por qué Mojave Road inspiraba a tantos seguidores. Promete soledad para la rata del desierto, emoción para los amantes del todoterreno y camaradería para aquellos que buscan aventuras juntos.

Cuanto mayor me hago y más corta es la vida, más anhelo esas experiencias. No puedo esperar para volver a hacerlo.

Si conduce por Mojave Road

El mejor camino

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Mojave Road tiene aproximadamente 140 millas de largo. Seguimos la carretera Interestatal 15 y salimos por Afton Road a unas 35 millas al este de Barstow. Pasamos por delante del campamento de la Oficina de Administración de Tierras hasta el cruce de agua.

Los montículos de rocas son de gran ayuda, pero aún así puede perderse. Compre “Mojave Road Guide: An Adventure Through Time” de Dennis Casebier. Es una invaluable guía milla por milla del camino. La Asociación Cultural y de Patrimonio del Desierto de Mojave es también un excelente recurso para la historia de la carretera. Vende el libro de Casebier.

Vehículos de cuatro ruedas navegan por el Cañón Afton a lo largo de Mojave Road.
La mayoría de las personas pasan por lo menos dos o tres días viajando por la carretera. La recepción de teléfonos móviles es a menudo inexistente.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Hay algunos tramos benignos de este duro camino de tierra, pero definitivamente querrá un vehículo con tracción en las cuatro ruedas con al menos 8 pulgadas de espacio libre. Hay surcos profundos, rocas afiladas, lodo y arena blanda. Lleve una pala, una cuerda de remolque y tablones de madera en caso de que se quede atascado. También es mejor usar dos vehículos en caso de que uno quede inutilizado.

Verifique las condiciones de la carretera antes de cruzar el lago Soda. La Reserva Nacional Mojave publica a menudo actualizaciones en su sitio web. El cruce de agua cerca del Cañón Afton puede ser desconcertante, con una profundidad que supera las 30 pulgadas en ocasiones. No entre si se está moviendo. Si cruza, vaya despacio, no se detenga y mantenga la ola en movimiento delante de usted. Nos mantuvimos a la derecha.

Tarda quizá un minuto, aunque parece más largo. Puede rodearlo desde cualquier dirección en Basin Road, saliendo de la Interestatal 15, que cruza Mojave Road.

La mejor época para visitar

El otoño y el invierno son mejores debido a las temperaturas más frías. Traiga mucha agua. No hay hoteles, restaurantes o tiendas de comestibles. Si necesita algo, tome una de las carreteras que se cruzan con Mojave Road, como Kelbaker o Cima, y diríjase a Baker.

Four wheelers navigate Afton Canyon, also known as "The Grand Canyon of the Mojave."
Los vehículos de cuatro ruedas navegan por Afton Canyon a lo largo de Mojave Road.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Camping

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Existen numerosos lugares para acampar a lo largo del camino. La Reserva Nacional Mojave y el Cañón Afton ofrecen muchos sitios o puede encontrar el suyo propio. Empaque todo.

Remote campsites provide an opportunity to relax and sleep under starry skies.
Los campamentos remotos brindan la oportunidad de relajarse y dormir bajo las estrellas a lo largo de Mojave Road.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

Los cierres provocados por COVID-19 pueden afectar los sitios para campamento y los viajes a través de la Reserva Nacional Mojave y el Cañón Afton. Consulte cada uno antes de partir.

Si quiere leer este artículo en inglés, haga clic aquí