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California está fuera de control con los tratamientos de células madre

California está fuera de control con los tratamientos de células madre
Un médico recolecta grasa de la espalda de un paciente como parte de un procedimiento experimental con células madre en Beverly Hills, California, el 5 de diciembre de 2014. (Raquel Maria Dillon / Associated Press) (Associated Press)

En caso de que no lo hayas notado, las clínicas de células madre están apareciendo en todas partes. Hay cientos en todo el país, especialmente en California.

Las clínicas venden "tratamientos faciales con células madre veganas" o "rejuvenecimiento vaginal con células madre" y afirman que las células milagrosas pueden tratar el autismo, la calvicie, la demencia, la diabetes, la artritis y la parálisis, todo con una inyección rápida.
Si suena demasiado bueno para ser verdad, lo es.

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No existe evidencia científica de que los tratamientos costosos funcionen, y existe una evidencia creciente de que algunos son peligrosos y causan ceguera, tumores y parálisis.

Las asociaciones médicas, el gobierno federal e incluso Consumer Reports han emitido advertencias severas sobre estas clínicas.

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Entonces, ¿por qué los pacientes siguen recibiendo tratamientos que cuestan miles de dólares? Parte de la razón, sospecho, es que la investigación con células madre —el tipo científico y serio— se ha puesto muy de moda en los últimos años.

Todos hemos escuchado acerca de cómo algunas células madre tienen el poder de convertirse en cualquier tipo de célula en el cuerpo y algún día podríamos ofrecer curas para todo tipo de enfermedades paralizantes y degenerativas. Si puede saltar la línea y obtener esos tratamientos ahora, ¿por qué no hacerlo?

He aquí por qué: porque los días de curas milagrosas, si llegan, serán en el futuro.

En la actualidad, solo hay un producto de células madre aprobado por el gobierno federal: el uso limitado de células madre formadoras de sangre para tratar ciertos trastornos sanguíneos.

Los científicos apenas están empezando a aprender a aprovechar el poder de las células madre, y la cruda realidad es que los ensayos clínicos que podrían convertir ese conocimiento en terapias efectivas tomarán años, si no décadas.

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Los médicos emprendedores seguramente lo saben, pero esto no les ha impedido promover estos tratamientos con exageración y emoción, inyectando células madre que extraen de la propia grasa o sangre abdominal de los pacientes, a las articulaciones, las corrientes de sangre, las médulas espinales y los cerebros cobrando miles de dólares por tratamiento.

La Administración de Drogas y Alimentos de los Estados Unidos hasta ahora ha actuado con cautela, en parte porque las células caen en una zona gris de las regulaciones. Los materiales biológicos como los órganos, los tejidos y la sangre están regulados para garantizar que el material que se procesa o se mueva de una persona a otra no cause infección u otros problemas.

Pero los operadores clínicos dicen que las reglas normales no se aplican a ellos, ya que la mayoría de sus tratamientos apenas se procesan y utilizan las propias células del paciente.

Argumentan que los pacientes tienen derecho a usar sus células y citan evidencia anecdótica de que los tratamientos funcionan. Algunos operadores clínicos dicen que creen en los tratamientos con tanta fuerza que se inyectan de forma rutinaria.

El vacío regulatorio deja a los pacientes vulnerables a un fraude absoluto. Ellos a menudo no tienen forma de saber si una jeringa contiene células madre vivas.

En algunos casos en los que se han inspeccionado productos de células madre, se ha encontrado que solo contienen células madre muertas, o cosas que no querría que le inyectaran, como los restos de bacterias fecales que recientemente dejaron a una docena de pacientes hospitalizados.

E incluso si se inyectan células madre vivas en el cuerpo o en el torrente sanguíneo, no hay absolutamente ninguna evidencia de que migren a donde deben ir y comenzar a reparar los órganos y tejidos dañados.

Son células, no magia. Y puede ser difícil mantenerlas vivas en condiciones ideales de laboratorio. Inyectadas en un paciente y fuera del contexto biológico, probablemente solo mueran.

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California está en una posición extraña. Es el estado con la mayor cantidad de clínicas de células madre en el país que ofrece estas "curas" no probadas.

También es un centro mundial de investigación científica sobre células madre, gracias a una iniciativa de $ 3 mil millones, la Propuesta 71, que fue aprobada por los votantes en 2014 para financiar la investigación.

En ausencia de una regulación federal clara, el estado ha tratado de intervenir para combatir estas clínicas 'maliciosas', pero no con la misma intensidad que se usó con las emisiones de automóviles.

Si bien California fue el primer estado en aprobar una ley que exige que las clínicas de células madre publiquen un aviso de que sus terapias no están aprobadas por la FDA, la ley es débil. Y no está claro si se está aplicando o si los avisos influyen en los pacientes.

La Junta Médica de California, que tiene el poder de revocar las licencias de los médicos, actualmente está analizando el problema con las clínicas de células madre con un grupo de trabajo y podría tomar medidas a respecto.

Pero la situación también exige una acción amplia por parte de la Administración de Alimentos y Medicamentos de EE.UU., que ha actuado lentamente y ha esquivado el problema durante años.

Sin embargo, finalmente puede haber un rayo de esperanza. El comisionado de la FDA, Scott Gottlieb, se ha ganado elogios por adoptar una postura pública más fuerte al respecto.

Ha tomado medidas contra algunas de las clínicas más inseguras y ha emitido una advertencia pública a los consumidores.

La FDA también está ahora en el tribunal buscando una orden judicial permanente contra dos grupos clínicos. La agencia ha prometido regular las clínicas de manera más estricta para fines de 2020. Pero eso es demasiado tiempo para que las clínicas de células madre no probadas permanezcan en el negocio.

Aquí hay una idea mientras tanto. Los muchos científicos que se han beneficiado del apoyo de los contribuyentes a la investigación con células madre en el estado deberían comenzar a hablar.

Después de todo, la exageración de los defensores de la Prop. 71 es parte de lo que creó expectativas tan altas para curas rápidas, y el entusiasmo de los pacientes por obtenerlas.

Los científicos ahora deben aprovechar cada oportunidad para explicar al público los objetivos a largo plazo de su investigación y el absurdo de las llamadas curas que ahora están inundando el mercado.

Para leer esta nota en inglés, haga clic aquí.

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