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EEUU

No quieren que se inviertan fondos de pensiones en empresas de alimentos para cárceles

Jail
Los grupos de defensa están rechazando los fondos de pensiones que invierten en el sistema penitenciario con fines de lucro, incluidas las empresas con fines de lucro que brindan servicios de alimentos y teléfono a las cárceles.
(Brian van der Brug / Los Angeles Times)

El esfuerzo es el último empujón en contra de la industria carcelaria con fines de lucro por parte de grupos de defensa que dicen que las pensiones públicas no deberían invertir en el sistema carcelario.

Una organización sin fines de lucro está presionando a las pensiones estatales y locales para que reconsideren sus lazos con H.I.G. Capital LLC, una firma de capital privado de $34 mil millones que posee uno de los proveedores de servicios de alimentos más grandes del país para las cárceles.

El Private Equity Stakeholder Project hace un llamado a las pensiones públicas en estados como Massachusetts y Ohio para que dejen de invertir con H.I.G. si la empresa se niega a renunciar a su propiedad de los servicios de alimentos TKC Holdings Inc. y al proveedor de servicios de atención médica para reclusos Wellpath, alegando en un informe que han maniobrado para obtener enormes ganancias a expensas de los reclusos.

Las adicciones no sólo son la dependencia a drogas o estupefacientes, como muchas personas piensan.

Este esfuerzo es la última ofensiva contra la industria penitenciaria con fines de lucro por parte de grupos de defensa que dicen que las pensiones públicas no deberían invertir en un sistema de encarcelamiento masivo que encierra desproporcionadamente a las minorías y alberga inmigrantes que huyen de la violencia.

La campaña para deshacerse de la industria penitenciaria está teniendo cierto éxito. El Sistema de Jubilación de los Empleados Públicos de California y el Sistema de Jubilación de Maestros del Estado de California, las dos mayores pensiones públicas en Estados Unidos con más de $600 mil millones en activos combinados, han vendido sus inversiones en los operadores de prisiones CoreCivic Inc. y Geo Group Inc.

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Sin embargo, esa campaña llega en un momento en que los fondos públicos están recurriendo a inversiones alternativas en busca de mayores retornos para cubrir una brecha creciente entre cuánto ganan y cuánto deben a los trabajadores gubernamentales que se jubilan.

“Si desea obtener un rendimiento y no ha cumplido con las conjeturas de los actuarios en los mercados públicos, piense en los mercados privados”, dijo Joshua Gotbaum, investigador invitado de la Brookings Institution y ex director de Pension Benefit Guaranty Corp. “Es un desafío, porque solía ser que las personas decían a los fondos de pensiones, ‘no nos importa lo que hagas con el dinero siempre que obtengas ganancias’”.

Aunque los fondos administrados por H.I.G. tienen inversiones en TKC Holdings y Wellpath, ni las compañías ni H.I.G. tienen un interés financiero en cualquier propietario u operador de una instalación correccional, dijo H.I.G. en una declaración por correo electrónico. Las inversiones en TKC y Wellpath representan menos del 1% de las inversiones que han administrado, señaló la firma.

“La tendencia hacia la privatización de los servicios está impulsada por la capacidad de compañías como TKC y Wellpath para proporcionar servicios superiores de una manera más eficiente y rentable”, especialmente en comparación con la alternativa principal, como las autoridades gubernamentales, dijo H.I.G. “TKC y Wellpath trabajan para mejorar la salud y el bienestar de las poblaciones carcelarias, y la satisfacción de los reclusos aumenta significativamente una vez que las autoridades carcelarias se hacen cargo”.

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Jim Baker, quien lidera el Stakeholder Project dijo que los fondos de pensiones que invierten en empresas como H.I.G. enfrentan peligros financieros y políticos que no valen el retorno potencial. Los préstamos emitidos por dos proveedores de teléfonos de la prisión, por ejemplo, bajaron de valor a mínimos históricos este mes en medio de preocupaciones de que la industria podría atraer un mayor escrutinio político antes de las elecciones presidenciales del próximo año.

De hecho, la senadora Elizabeth Warren, quien se postula para la nominación presidencial demócrata, firmó una carta enviada a fines de septiembre a un grupo de firmas de capital privado, incluida H.I.G., expresando su preocupación por un modelo de negocio que dicen que a menudo ofrece servicios deficientes con altas tarifas para una base de clientes que es literalmente “cautiva”.

“Tanto para la firma de capital privado como para los inversionistas en pensiones, existen riesgos de titulares muy reales para las inversiones en compañías carcelarias como Wellpath y TKC Holdings”, dijo Baker.

“En H.I.G. Capital, estamos extremadamente orgullosos de haber construido una empresa de inversión privada de gran éxito con un enfoque reflexivo para la inversión socialmente responsable”, dijo H.I.G., agregando que la empresa no se enfoca en los proveedores de servicios penitenciarios a pesar de que han invertido en empresas de servicios de alimentos y atención médica.

La búsqueda de rendimientos sigue siendo un obstáculo para convencer a los fondos públicos de que retiren las participaciones de capital privado en las compañías penitenciarias.

A pesar de que el índice S&P 500 ganó más del 70% de 2008 a 2018, los niveles de fondos de pensiones se han estancado. Los gobiernos estatales y locales tienen un total combinado de $4.2 trillones en pasivos no financiados: la diferencia entre lo que se les prometió a los trabajadores y cuánto dinero estiman los fondos que tendrán que pagar de esa cuenta, según datos de la reserva federal.

Eso los empujó de cabeza al capital privado y otros activos alternativos, con una asignación promedio de los fondos de pensiones con más de $1 mil millones llegando al 16.2% en el tercer trimestre de este año, frente al 8.1% a fines de 2008, según la Wilshire TUCS Universe Service data.

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Y las estructuras legales en los contratos entre las empresas de capital privado y los fondos les dan a las pensiones poco control sobre el tipo de compañías en las que invierte la misma. No pueden simplemente exigir que una empresa de capital privado venda sus propiedades en prisión.

Lo máximo que un fondo de pensiones podría hacer es usar una promesa de una inversión futura como apalancamiento para obtener cambios, dijo Larry Laubach, presidente del grupo de práctica corporativa en Cozen O’Connor.

“En general, no tienes derecho a cambiar nada”, manifestó Laubach.

El Sistema de Jubilación de Maestros del Estado de Ohio no respondió a múltiples solicitudes de comentarios. Cosmo Macero, portavoz de la Junta de Administración de Inversiones de Reservas de Pensiones de Massachusetts, dijo que no ha realizado ninguna inversión adicional en H.I.G. desde 2014.

“PRIM se enteró recientemente de las preocupaciones planteadas por terceros con respecto a las inversiones de capital privado relacionadas con la prisión, y esas preocupaciones se transmitieron a H.I.G.”, dijo en un comunicado enviado por correo electrónico.

Esa necesidad de rendimientos junto con la falta de control de las pensiones sobre las inversiones de capital privado puede poner a un fondo público en una posición en la que sus propias inversiones pueden chocar con el mejor interés de los contribuyentes, especialmente cuando el capital privado invierte en servicios públicos, dijo Ludovic Phalippou, profesor de finanzas en la Escuela de Negocios Saïd de la Universidad de Oxford.

“Cada vez que entran en algo que son servicios públicos o que tiene que ver con la gente, se vuelve muy complicado”, señaló Phalippou. “Su incentivo es ganar la mayor cantidad de dinero posible y, a veces, se ahorra dinero para hacer eso”.

La falta de personal, la escasez de alimentos y los problemas con los pedidos obligaron a Michigan el año pasado a decidir no renovar su contrato de tres años por $158 millones con la filial de TKC, Trinity Services Group, después de que acumuló más de $2 millones en multas por mal servicio.

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Los presos en una cárcel en la península superior del estado se amotinaron en 2016 supuestamente por la mala calidad de la comida.

El cambio significa que los empleados públicos volverán a atender las cocinas dentro de las prisiones estatales.

“La comida es algo en lo que no se puede errar en una prisión”, dijo Chris Gautz, portavoz del Departamento de Correcciones de Michigan. “Conduce a problemas mayores que van en aumento”.

Para leer esta nota en inglés, haga clic aquí


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