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Dinero gratis: En medio del coronavirus, un cheque federal de pago mensual no parece una locura

Los partidarios de los programas de pago directo en efectivo, como el ingreso básico universal, dicen que tales esfuerzos podrían ayudar a las personas que luchan con las necesidades básicas, como estos residentes de Chicago que se alinearon para un sorteo de alimentos patrocinado por el Gran Depósito de Alimentos de Chicago durante la pandemia.
(Charles Rex Arbogast / Associated Press)

La noción de que el gobierno federal repartiera dinero gratis solía ser un sueño liberal y una pesadilla conservadora. No más.

El brote de coronavirus, que sumió a la nación en una caída libre económica, ha creado una oportunidad para que los gobiernos y las organizaciones sin fines de lucro experimenten con dar dinero directamente a los estadounidenses, sin ningún compromiso.

En Los Ángeles, miles han recibido las tarjetas “Angeleno” -tarjetas de débito sin cargo cargadas con sumas de $700 a $1.500. En todo el país, los beneficiarios de cupones de alimentos reciben un cheque de $1.000 de un esfuerzo privado cuyos líderes incluyen al ex candidato presidencial Andrew Yang.

Andrew Yang introdujo el ingreso básico universal en la discusión durante su campaña presidencial.
(Drew Angerer / Getty Images)
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El gobierno federal, con un apoyo casi unánime de los demócratas y los republicanos, está enviando hasta $1.200 a la mayoría de las personas para mitigar la pérdida de empleos sin precedentes. Los demócratas en el Senado y la Cámara han propuesto pagos mensuales aún mayores.

Durante la campaña presidencial de 2020, Yang propuso un ingreso básico universal, con el gobierno proporcionando $1.000 cada mes a cada adulto estadounidense. Parecía una propuesta poco probable, pero ahora los principales demócratas se han acostumbrado a la idea.

La presidenta de la Cámara de Representantes, Nancy Pelosi (demócrata de San Francisco), dijo el mes pasado en MSNBC que un “ingreso garantizado” puede ser “digno de atención”.

Yang describió las recientes infusiones de efectivo como una solución de sentido común cuando la economía de la nación está experimentando “10 años de cambio en 10 semanas”. Estos pagos, dijo, están sentando las bases para programas más amplios y ambiciosos.

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“Millones de estadounidenses ya recibieron ese cheque de estímulo de $1.200 en su cuenta bancaria y sintieron esta sensación de alivio y seguridad”, manifestó. “Vamos a recordar este sentimiento, y creo que el ingreso básico universal se convertirá en una gran parte de las soluciones que implementamos no sólo para superar esta crisis, sino también para ayudar a reconstruir nuestra economía y país a medida que empezamos a emerger”.

El apoyo bipartidista para las comprobaciones de estímulo de coronavirus muestra la rapidez con que han evolucionado las actitudes. No hace mucho tiempo, la asistencia del gobierno era vista por muchos como beneficios que desanimaban a los receptores a buscar trabajo.

“Los pobres han sido denigrados por mucho tiempo. [Tome] la imagen de la reina del ‘welfare’”, dijo Michael Faye, cofundador de GiveDirectly, que ha proporcionado más de $160 millones a los pobres de todo el mundo desde 2009.

La pandemia de COVID-19 está haciendo que las personas se den cuenta de sus vulnerabilidades compartidas debido al impacto generalizado, señaló.

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“Nadie dijo que si te contagiaste con COVID y perdiste tu trabajo, es porque eres ingenuo o no tienes educación”, dijo Faye. “Todos se ven afectados y conocen a alguien que se vio afectado económicamente. Cuando eso sucede, nos preguntamos, ¿cómo deberíamos ayudar a mi vecino que perdió su trabajo y cómo me gustaría que me ayudaran a mí mismo?”.

GiveDirectly se asoció directamente con Yang, la ex candidata a gobernador de Georgia, Stacey Abrams, y otros para lanzar un esfuerzo con el cual dar $1.000 a cada una de las 100.000 familias que reciben cupones de alimentos. El grupo ha recaudado $82 millones de su meta de $100 millones.

En Los Ángeles, el alcalde Eric Garcetti ayudó a armar un programa de $20 millones con fondos privados para proporcionar a 20.000 personas y familias las tarjetas ‘Angeleno’. Aquellos que viven en la ciudad son elegibles si los ingresos de su hogar están por debajo del umbral federal de pobreza y han experimentado una pérdida de empleo o reducción de ingresos debido a la crisis.

Ninguno de los programas califica completamente como un ingreso básico universal verdadero, o UBI, que proporciona pagos en efectivo de manera regular e incondicional a todas las personas sin una prueba de medios económicos. Sin embargo, estos programas recientes comparten algunas similitudes, en particular, dar dinero directamente a la gente y permitirles decidir cómo gastarlo.

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El concepto de un ingreso básico universal ha estado flotando en Estados Unidos desde la fundación del país, apoyado por líderes tan ideológicamente dispares como el presidente Nixon y el reverendo Martin Luther King Jr. una versión fue aprobada por la Cámara de Representantes de EE.UU en 1970, pero no pasó en el Senado.

“Estamos más cerca que nunca”, dijo el alcalde de Stockton, Michael Tubbs, un antiguo defensor de UBI que supervisa una prueba en su ciudad del Valle Central.

En febrero de 2019, 125 residentes de Stockton comenzaron a recibir $500 por mes durante 18 meses. Los defensores apuntan a una investigación que muestra que los destinatarios usaron el dinero para artículos esenciales, como alimentos. Su nivel de empleo fue similar al de un grupo de control de residentes que no recibieron los pagos.

Para Laura Plummer, de 69 años, los pagos la salvaron de quedarse sin hogar. Su departamento se incendió el año pasado, y ella y su perro de 8 años, PooPee, han estado quedándose en un sofá desde entonces. Ella acaba de mudarse a un loft de $800 por mes en Stockton. Sin los pagos de UBI, reveló Plummer, no habría podido ahorrar para el depósito.

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“Definitivamente estaría en la calle durmiendo en mi auto con mi perro”, aseguró.

El programa de pago directo en efectivo más largo que existe en Estados Unidos se realiza en el estado republicano de Alaska, donde los residentes han recibido un pago anual financiado por los ingresos del petróleo desde 1982. El Fondo Permanente de Alaska es visto en el estado como un derecho de nacimiento, no una forma de bienestar.

En la capital de la nación, los demócratas han sido partidarios de dichos programas.

Los congresistas Ro Khanna (D-Fremont) y Tim Ryan (D-Ohio) presentaron un proyecto de ley el mes pasado que otorgaría $2.000 por mes durante seis meses a los estadounidenses mayores de 16 años que ganan menos de $130.000 anualmente. En el senado, Kamala Harris de California, Bernie Sanders de Vermont y Edward J. Markey de Massachusetts presentaron un proyecto de ley para proporcionar $2.000 mensuales a las personas que ganan menos de $120.000 anualmente hasta 90 días después de que termine la pandemia.

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El senador de Utah Mitt Romney fue uno de los primeros republicanos en plantear una idea similar, un pago inmediato en efectivo de $1.000, mientras la Casa Blanca y los líderes del Congreso elaboraban una respuesta económica a la crisis.

Ese acuerdo dio como resultado la Ley CARES, que proporcionó los cheques de estímulo federal por una sola vez a las personas solteras que ganan hasta $99.000 o a las parejas casadas que perciben hasta $198.000. La legislación fue aprobada por unanimidad en el Senado y en una votación de voz casi unánime en la Cámara.

La habilitación de tales pagos se enfrenta permanentemente a obstáculos importantes, en particular la financiación. La creación de un programa que se espera que cueste billones de dólares podría requerir recortes profundos en otras áreas y una reinvención de la red de seguridad social de la nación. Tales propuestas también enfrentarían críticas de que hacen perder el incentivo del trabajo, como alegan los críticos.

También es incierto cuánto tiempo continuará la cooperación bipartidista una vez que la pandemia y el dolor económico que la acompaña disminuyan.

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“Todos están aún en modo de respuesta ante la crisis”, señaló Jesse Rothstein, director del Instituto de Investigación sobre Trabajo y Empleo de UC Berkeley. “No conozco a nadie que haya hecho un replanteamiento a largo plazo. Si se preguntaron hace cinco años si pensaban que alguna vez habría alguna circunstancia en la que el 20% al 30% de las personas dejaran de trabajar y el gobierno cubriera ese ingreso, habría sido inimaginable”.

Los legisladores enfrentarán presión para extender estos beneficios, dijo Joshua Rauh, un profesor de posgrado de la Universidad de Stanford que se desempeñó como economista principal en el Consejo de Asesores Económicos del presidente Trump.

“Una vez que estas cosas comienzan, es muy difícil detenerlas”, expuso. “Cuando lo piensas de esa manera ... nos estamos acercando a algo que ciertamente se parece al ingreso básico universal”.

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