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Después del envenenamiento de un exespía, los Británicos están nerviosos y deberían estarlo

Military personnel wearing protective suits remove a police car and other vehicles from a public car park as they continue investigations into the poisoning of former Russian spy Sergei Skripa in Salisbury, England.
(Chris J Ratcliffe / Getty Images Europe)

La noticia de que un antiguo espía ruso y su hija fueron probablemente envenenados por un agente nervioso de nivel militar en la ciudad británica de Salisbury han provocado que aumente el miedo sobre una posible contaminación secundaria y ha despertado el interés sobre una sustancia tóxica que es tan misteriosa como letal.

El antiguo oficial de la inteligencia militar rusa, Sergei Skripal, de 66 años, y su hija de 33 años, Yulia, están hospitalizados en condición crítica después de que lo que las autoridades británicas consideran un intento de asesinato con una sustancia de un grupo de agentes nerviosos conocidos como Novichok, que en ruso significa “novato” o “aprendiz”.

¿Entonces, qué es exactamente Novichok?

La antigua Unión Soviética inventó los agentes Novichok y “fue pionera en sus técnicas de fabricación”, dijo Dan Kaszeta, un experto en defensa química, biológica y nuclear con Strongpoint Security, una asesoría de defensa y seguridad en Londres.

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Shopkeepers in Salisbury, England, say business has slumped near the spot where a Russian ex-spy and his daughter were found unconscious on a park bench.
(Gerry Penny / EPA/Shuttersock )

En una serie de “explicaciones clave” publicadas en Twitter el lunes, Kaszeta dijo que los agentes fueron “desarrollados específicamente para evadir las capacidades detectivas occidentales y de la OTAN”, y frustrar los planes de obtener información de inteligencia. Expertos creen que Novichok, considerado uno de los agentes químicos más letales, fue diseñado específicamente para matar personas.

Las autoridades soviéticas, y subsecuentemente rusas, “se esforzaron en mantener en secreto el programa en un punto en el que la URSS había aceptado en principio el control de armas químicas”, tuiteó Kaszeta.

La Convención de Armas Químicas de 1997, en la cual Rusia fue signataria, trataba de eliminar la producción, adquisición y almacenaje de armas químicas, de acuerdo con la Organización para la Prohibición de Armas Químicas.

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La clase de agentes Novichok fueron desarrollados por primera vez en los años 80, y después fueron refinados para evadir el tratado internacional de armas químicas, que restringe el desarrollo y posesión de armas químicas, según ScienceDirect, una base de datos de investigación médica y científica. El tratado prohíbe las armas sobre la base de su estructura química, y Novichok, como agente relativamente nuevo, no estaba sujeto al tratado, según ScienceDirect.

¿Es fácil hacer agentes nerviosos?

Es difícil pero no imposible, dice Victor Madeira, miembro sénior del Institute for Statecraft, ubicado en el Reino Unido.

“Los agentes nerviosos son sustancias raras y controladas que requieren conocimiento especializado para ser fabricados, almacenados y usados de manera segura”, dijo Madeira en la web de Business Insider.

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Andrea Sella, una profesora de química en el University College London, le dijo al periódico The Guardian que el nivel de toxicidad de los agentes nerviosos “es tal que solo se fabrican en instalaciones especializadas”.

No son “materiales que pueden ser hechos en casa”, dijo.

La primera ministra británica, Theresa May, señaló con firmeza a Rusia, y dijo que el agente nervioso usado para envenenar al exespía y su hija en Salisbury fue de “un tipo desarrollado por Rusia”.

May dijo que Rusia tiene un largo historial de asesinatos promovidos por el estado y los informes de inteligencia británicos establecen que ha producido Novichok y es capaz de hacerlo otra vez.

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La primera ministra dijo que debido a las complejidades de fabricar e incluso manejar Novichok, era imposible no concluir que el ataque de Salisbury fue llevado a cabo por los rusos o que los rusos habían perdido el control sobre el almacenaje del agente nervioso y “permitió que cayera en manos de otros”.

¿Cómo entran los agentes nerviosos como Novichok en el cuerpo?

Son dispersados fácilmente y pueden ser absorbidos a través de la piel, ingeridos e inhalados, según la Organización para la Prohibición de las Armas Químicas.

Kaszeta dijo que al menos un agente Novichok “es sólido en temperaturas normales”, y “podría ser empleado como polvo”, permitiendo una absorción más lenta. Y el polvo podría ser difícil de detectar con medios normales de detección de armamento químico”.

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Sofisticado y potencialmente letal, se sabe que Novichok es entre cinco y ocho veces más letal que VX, el agente nervioso presuntamente usado para asesinar al hermanastro de Kim Jong Un en Malasia el año pasado. Novichok actúa rápidamente, según ScienceDirect, y aquellos afectados generalmente sienten el impacto completo de sus efectos secundarios entre treinta segundos y dos minutos más tarde.

No está claro cuándo y cómo los Skripals fueron expuestos al veneno. Visitaron un restaurante local y un pub antes de ser encontrados inconscientes en un banco de un parque.

¿Cuáles son los síntomas y el impacto de exponerse a agentes nerviosos?

“Los agentes nerviosos son los agentes más tóxicos de las armas químicas conocidas”, según al Agencia para el Registro de Sustancias y Enfermedades Tóxicas, una agencia de salud pública federal del Departamento de Salud y Servicios Humanos de los Estados Unidos.

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La Organización para la Prohibición de Armas Químicas informó que una pequeña dosis del agente nervioso podría causar un “envenenamiento menor”, con síntomas como “una alta producción de saliva, mayor mucosidad y un sentimiento de opresión en el pecho”. Otras señales de alerta incluyen dificultades en la visión en la oscuridad, dolores de cabeza, fatiga, problemas de habla, alucinaciones y náuseas.

La exposición a una alta dosis de agentes nerviosos causa síntomas más dramáticos y pronunciados, dijo la agencia. Estos incluyen dificultad en la respiración que puede dar lugar a tos; malestar gastrointestinal que puede causar dolores y vómitos; descarga involuntaria de orina y heces; movimiento involuntario de los ojos; sudoración; debilidad muscular; y temblores o convulsiones. Las víctimas pueden perder la conciencia y, en algunos casos, sufrir un rápido colapso de las funciones vitales y morir.

“Consecuentemente, la muerte causada por agentes nerviosos es un tipo de muerte por asfixia”, informó la organización.

¿Hay alguna posibilidad de contaminación secundaria?

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La respuesta corta es sí. La versatilidad del agente nervioso -puede ser dispersado como polvo ultrafino, por ejemplo- puede dar lugar a contaminación secundaria.

Aunque han esperado varios días antes de emitir una alerta de salud pública, las autoridades británicas pidieron a todos aquellos que visitaron el restaurante o el pub donde el exespía y su hija cenaron y bebieron, que lavaran su ropa, limpiaran su teléfono móvil y sus joyas, y guardaran objetos en dos bolsas para una mayor higiene.

Sam Peters, que vive fuera del centro de Salisbury, se mostraba más confundido que preocupado por la respuesta del gobierno a una posible contaminación secundaria.

“Por qué tardaron tanto en comunicar esos consejos es muy extraño”.

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