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California falló en proteger a trabajadores latinos mientras el coronavirus destruye a comunidades de color

Rafael Saavedra y su hija Gianna, de 5 años. Una foto enmarcada de su hija mayor Gizzelle, de 16 años, cuelga a su lado.
Rafael Saavedra y su hija Gianna, de 5 años, en Alhambra. Una foto enmarcada de su hija mayor Gizzelle, de 16 años, cuelga a su lado.
(Dania Maxwell / Los Angeles Times)

Luis Chavarría y su hermano son camioneros que se encuentran en las instalaciones de Compton e Inland Empire. Cuando su hermano se contagió con COVID-19, Chavarría siguió trabajando: había facturas que pagar y comida que comprar.

Las condiciones para mantenerse a salvo en medio de la pandemia no son ideales, dijo Chavarría, explicando que a los compañeros de trabajo no se les dio equipo de protección, y muchos no usaron mascarillas porque dificultaba la comunicación con los despachadores. Nadie quería hablar sobre la hospitalización de su hermano.

“Hacemos lo mejor que podemos para protegernos, pero existe un gran temor. Se siente como una sombra oscura”, dijo el hombre de 42 años. “Estas compañías necesitan mantener la seguridad, tienen tantos recursos y parece que nos han dejado solos durante la pandemia”.

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A medida que California ve un aumento en los casos de coronavirus y hospitalizaciones, un grupo que ha sido especialmente afectado son los latinos, los cuales representan casi el 39% de la población del estado, pero el 55% de sus casos COVID-19.

Según informes recientes del Departamento de Salud Pública del condado de Los Ángeles, los residentes latinos tienen más del doble de probabilidades que los residentes blancos de contraer el virus. En San Francisco, de los miles evaluados en el distrito de la Misión en un estudio, el 95% de las personas que dieron positivo fueron latinos.

Un análisis de Los Angeles Times de datos a nivel estatal encontró que por cada 100.000 residentes latinos, 767 dieron positivo. La comunidad negra también se ha visto particularmente afectada: por cada 100.000 habitantes negros, 396 han dado positivo. En comparación, 261 de cada 100.000 residentes blancos tienen infecciones confirmadas.

Eso ha llevado a crecientes llamados a que California haga más para proteger a los trabajadores esenciales. Los empleadores deben hacer que los lugares de trabajo sean más seguros, y las pruebas y el acceso a la atención médica y otros servicios deberían incrementarse para las comunidades latinas y otras comunidades no blancas que están experimentando brotes importantes, dicen las autoridades.

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En el condado de Los Ángeles, los brotes aumentan dramáticamente en los lugares de trabajo y las oficinas, una categoría que incluye almacenes, plantas de fabricación, servicios de correo, servicios de distribución, gestión de residuos y venta minorista.

Es difícil saber qué tan bien o mal están haciendo los empleadores al seguir las reglas de seguridad del coronavirus en el lugar de trabajo.

Pero antes de que el condado de Los Ángeles volviera a cerrar los bares y restaurantes al interior, los inspectores descubrieron que el 49% de los bares y el 33% de los restaurantes no cumplían con los protocolos de distanciamiento físico en interiores, mientras que el 54% de los bares y el 44% de los restaurantes no aplicaban el uso de mascarillas.

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“Nosotros... tenemos realmente una gran epidemia reflejada en la Costa Oeste, y también en México, de trabajadores esenciales de barrios de alta densidad, predominantemente latinx”, dijo el epidemiólogo y experto en enfermedades infecciosas de la Universidad de San Francisco, Dr. George Rutherford, en un foro comunitario del campus la semana pasada. “Y me temo que se acerca la endemicidad”.

Los expertos dicen que los brotes más grandes han sido en el Sur de California y el Valle Central. En esas regiones, las economías dependen particularmente de los trabajadores latinos, y varios residentes latinos tienden a vivir en comunidades densamente pobladas donde el COVID-19 puede propagarse fácilmente a través de familias extensas.

“Este es un patrón que hemos visto desde el principio de la pandemia”, dijo Rutherford. “Realmente sigue siendo la razón del problema en California”.

El COVID-19 puede propagarse fácilmente cuando los trabajadores contraen el virus y lo transmiten a sus familias. Algunos de los brotes más grandes se han producido en algunos de los vecindarios de inmigrantes más densamente poblados de Los Ángeles, incluidos Pico-Union, Westlake y South Los Angeles, según un análisis del Times.

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California informó de su mayor total de casos de coronavirus en un día, a medida que las muertes se acercaban a niveles récord y las hospitalizaciones alcanzaban un nuevo máximo.

El chofer Rafael Saavedra, de 41 años, también ha seguido trabajando durante la pandemia, aunque su sueldo ha caído un 30%.

El propietario-operador de G.X. Saavedra Trucking sale de su casa en Alhambra para trabajar a las 5:30 a.m., en dirección al puerto de Long Beach o San Pedro.

Saavedra maneja contenedores de envío desde el extranjero. Después de cargar su camión, conduce 400 millas a través de California antes de regresar a casa. Pero en lugar de saludar inmediatamente a su esposa e hijos como solía hacerlo, se quita la ropa de trabajo y la lava para desinfectarse.

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“Mi peor temor es infectar a mis hijas”, dijo Saavedra. “Me dan dos mascarillas cada tres o cuatro semanas. No les importan los conductores, y nosotros somos los que hacemos todo el trabajo sucio”.

Los trabajadores y sus defensores dicen que las compañías podrían estar haciendo mucho más para mantenerles a salvo.

El viernes, los funcionarios de salud del condado de Los Ángeles informaron la muerte de cuatro empleados que trabajaban en Los Angeles Apparel, un fabricante de prendas en el centro que ha estado haciendo mascarillas.

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La compañía ahora tiene más de 300 casos confirmados de coronavirus entre sus empleados.

Funcionarios del condado dijeron que Los Angeles Apparel no cooperó con una investigación del condado de un brote reportado, y que la instalación se cerró el 27 de junio. En un momento, los funcionarios alegaron que la compañía intentó reabrir con lo que parecían ser nuevos empleados, violando un orden del condado. La empresa ha negado cualquier irregularidad.

Pero Bárbara Ferrer, directora de salud pública del condado de Los Ángeles, dijo en un comunicado que hay una lección vital en el caso para todos los empleadores. “Los propietarios y operadores de empresas tienen una responsabilidad corporativa, moral y social con sus empleados y sus familias para proporcionar un ambiente de trabajo seguro que cumpla con todas las directivas de los oficiales de salud”.

Los brotes en los lugares de trabajo en California han aumentado en los últimos meses.

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En abril, un trabajador en un centro de distribución de Central Valley Safeway murió por complicaciones de COVID-19 y otros 51 resultaron infectados. Un mes después, nueve instalaciones industriales en la ciudad de Vernon vieron brotes de COVID-19.

El uso de mascarillas en público se ha convertido en una cuestión cada vez más apremiante y politizada a medida que la economía se reabre y los casos surgen en todo el país.

De las nueve instalaciones, cinco eran plantas empacadoras de carne. El brote más grande involucró alrededor de 200 casos positivos de COVID-19 de la planta Farmer John, propiedad de Smithfield Foods, el productor del querido Dodger Dog, entre marzo y mayo, según el Departamento de Salud Pública.

La mayoría de los trabajadores en Vernon viajaban desde otras ciudades de clase trabajadora y altamente latinas en todo el sur de California.

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La directora ejecutiva de la Federación Laboral del Condado de Orange, Gloria Alvarado, dijo que el incumplimiento por parte de los funcionarios del condado de los mandatos de seguridad ha puesto en peligro la seguridad de los trabajadores esenciales. También culpó a las empresas por no proporcionar un acceso adecuado al equipo de protección personal y por no informar los casos de COVID-19 a los empleados.

Sobre la base de las conversaciones que ha tenido con los trabajadores esenciales, dijo Alvarado, la gerencia de algunas tiendas minoristas y supermercados en todo el condado no ha aplicado reglas del uso de mascarillas para los clientes.

“Al principio, la gente decía: ‘Gracias por arriesgar tu vida’, y de repente no les importamos”, comentó Alvarado. “Es doloroso porque esos héroes que están allá afuera trabajando, esos trabajadores de primera línea son sus vecinos”.

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El concejal electo de la ciudad de Los Ángeles, Kevin de León, dijo que sentía que el condado de Los Ángeles no había asignado recursos a las comunidades de color donde se había extendido el COVID-19.

“En términos del gobierno del condado, no hubo exámenes agresivos [prueba de laboratorio de coronavirus] o pruebas de anticuerpos, ni rastreo de contactos sólido”, señaló de León. “Las comunidades que más necesitaban eran las comunidades que tenían menos. Entendemos que esto es un problema, y lo sabemos desde hace algún tiempo. La cuestión es, ¿qué se está haciendo al respecto?”

Si bien el condado recibió fondos federales de la Ley CARES, dijo De León, la mayor parte no se gastó en las comunidades de puntos críticos.

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“También puede usar ese dinero para evitar desalojos, para comprar equipos concentrados para estas comunidades”, destacó. “Hoy tenemos líneas modernas de comedores populares en una de las ciudades más ricas del estado”.

En un comunicado, los funcionarios del condado de Los Ángeles manifestaron que han desplegado más recursos en las comunidades de color y, como resultado, las comunidades más pobres de la región ahora tienen una tasa de pruebas más alta que otras.

Añadieron que esperan anunciar un plan para expandir significativamente los sitios de prueba en áreas necesitadas y participar en actividades de divulgación para “abordar los problemas de equidad en salud que COVID-19 ha dejado tan trágicamente claro”.

Agregaron: “Las razones subyacentes por las cuales las comunidades de color se ven desproporcionadamente afectadas por los peores resultados de COVID también están relacionadas con problemas estructurales y sistémicos de largo tiempo, incluido el racismo y carencia de inversiones históricas, que el condado de Los Ángeles está trabajando para abordar y mitigar en medio de esta pandemia”.

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