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Comentario: El tiempo se podría estar acabando para los Clippers y Kawhi Leonard

Clippers forward Kawhi Leonard, left, grabs a rebound over Denver Nuggets center Nikola Jokic.
El alero de los Clippers Kawhi Leonard, izquierda, agarra un rebote sobre el pívot de los Denver Nuggets, Nikola Jokic, durante el séptimo juego de la serie de semifinales de la Conferencia Oeste el martes en Lake Buena Vista, Florida.
(Mark J. Terrill / Associated Press)

Después de otro colapso de postemporada, la oficina central de los Clippers debe trabajar rápido ya que la estrella Kawhi Leonard puede caminar después de la próxima temporada.

Doc Rivers salió de la burbuja de la NBA con el tipo de cojera que es un indicio de casi 26.000 minutos de baloncesto de la NBA jugados en sus piernas. Una ventaja de 3-1 en la serie de playoffs se convirtió en un remate por segunda vez en cinco años, y la incredulidad llenó sus pulmones.

Se maravilló de la unión entre los jugadores de Denver y lamentó que su equipo no la tuviera.

“Siguieron jugando. Nunca se detuvieron. Simplemente siguieron jugando”, dijo. “Y cuando las cosas se pusieron mal para nosotros, dejamos de confiar. Hombre ... les pedí que siguieran confiando. Y en el calor del momento, todos querían hacer la jugada en lugar de confiar en los otros”.

La derrota de los Clippers por 104-89 ante Denver el martes por la noche significa que la organización tendrá que sumergirse en la decepción de desperdiciar 47 puntos de ventaja en sus últimos tres juegos. Es un dolor que no desaparecerá hasta que los Clippers puedan volver a la cancha, y ¿quién sabe cuándo será?

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“Quizás marzo”, musitó Kawhi Leonard. No se ha concretado ninguna fecha para la próxima temporada.

El dolor de estas pérdidas obligará al propietario Steve Ballmer, al presidente de operaciones de baloncesto Lawrence Frank y al resto de la oficina principal de los Clippers a considerar cambios drásticos, del tipo más difícil de entender cuando se agrega el impacto de la burbuja de la NBA a la ecuación.

Y requerirá que los Clippers hagan un balance serio de su situación y comprendan la urgencia de todo.

“Fue una presión obvia estar a la altura de las expectativas del título”, dijo el base de los Clippers, Paul George. “Pero como jugador, quieres eso. Nuevamente, es la primera vez que estoy en esa situación en la que se espera que ganemos. Pero ya sabes, es lo que es. No es una excusa. El hecho es que no cumplimos con esa expectativa.

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“Pero creo que internamente, siempre hemos sentido que este no es un año de campeonato o fracaso para nosotros”.

Eso no les sienta bien a las personas que cambiaron el futuro de los Clippers por George

-con la seguridad de que Kawhi Leonard firmaría- fuera de la temporada. Es un trato que le costó a los Clippers selecciones del draft hasta 2026 y a su mejor jugador joven, Shai Gilgeous-Alexander.

El Oklahoma City Thunder hizo ese cambio porque sabían que necesitarían tiempo para reconstruirse. Los Clippers hicieron ese intercambio porque sabían que no podían permitirse esperar.

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La temporada duraría cuatro meses más debido a la interrupción provocada por la pandemia de COVID-19. Sin embargo, todo ese tiempo no ayudó a los Clippers a estar listos

Los Clippers nuevamente tendrán que avanzar a doble velocidad esta temporada baja porque, una vez más, no hay tiempo para perder. Leonard, el jugador que legitimó completamente a los Clippers al firmar allí después de ganar un título con Toronto en 2019, podría optar por no ser parte e irse después de la próxima temporada.

Marcus Morris y Montrezl Harrell son agentes libres, y JaMychal Green puede convertirse en uno si rechaza su opción en el contrato. Y mientras George estaba completamente en la zona de “correr hacia atrás” después del partido del martes, Leonard dijo que los Clippers necesitan adaptarse.

Clippers guard Patrick Beverley, left, is pressured by Denver's Jamal Murray.
El base de los Clippers, Patrick Beverley, izquierda, es presionado por Jamal Murray de Denver.
(Mark J. Terrill / Associated Press)
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“Tenemos que ser más inteligentes”, dijo Leonard.

Leonard, al igual que George y Rivers, dijo que los problemas de química de los Clippers eran agobiantes. Varios jugadores lucharon contra el COVID-19 antes de llegar a la burbuja. Otros tres dejaron Orlando para hacer frente a la muerte de amigos y familiares.

Y con jugadores entrando y saliendo de la cuarentena (tiempo extendido en un caso por un viaje a un club de caballeros por unas alitas de pollo) impidió a los Clippers el tiempo de práctica que Rivers ansiaba una vez que se anunció que la temporada había comenzado.

Denver también tuvo que luchar contra la adversidad, su organización fue muy afectada por el virus. El entrenador Michael Malone y la estrella Nikola Jokic estuvieron entre los que dieron positivo. Cuando el equipo llegó a Orlando lo hizo con poco más de la mitad de sus jugadores.

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Los Nuggets, dijo Rivers, tenían el trabajo preliminar para absorber esos reveses debido al tiempo que pasaron juntos preparándose para tales desafíos. Los Clippers no tenían ese lujo, necesitaban adaptarse en unos momentos, como un estudiante que abre un libro por primera vez la noche antes de un examen.

Nunca tuvieron esa química, ni la fortaleza mental para mantenerse dentro de los planes de juego durante 48 minutos, y les costó, especialmente en los Juegos 5 y 6. No tuvieron la dureza para hacer frente a la presión que aumentaba con cada tiro fallado. Y definitivamente no tuvieron suficientes jugadores que no se pusieran nerviosos cuando Leonard y George realizaron horribles jugadas ofensivas en el Juego 7.

¿Traer de regreso a Harrell, el sexto hombre reinante del año, y Morris resuelve esos problemas? Eso lo decidirán los Clippers durante los próximos meses. Cualquier camino hacia una mejora significativa probablemente tendrá que hacerse a través de un intercambio, y es casi seguro que incluirá a los Clippers que tienen contratos considerables a largo plazo porque no tienen el capital para adquirir un gran jugador rápidamente.

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¿Y qué hay de las dos estrellas que desaparecieron al final del juego más importante en la historia de los Clippers, combinándose para fallar sus 10 tiros en el último cuarto? Seguramente necesitan encontrar formas de ser mejores y, si no, levantar a los jugadores que los rodean.

Tal vez un armador más experimentado y verdadero que podría ser un creador de juego primario liberaría a los dos en más situaciones, por ejemplo, en las últimas tres mitades de segundos.

George necesita sentirse cómodo y encontrar su voz, porque esa no es la personalidad de Leonard. Y confiar en los jugadores no es típicamente la forma en que se ganan los campeonatos.

Luego está Rivers. Ha estado con los Clippers desde 2013, actualmente es la quinta carrera más larga para un entrenador con un equipo. Pero tres de los entrenadores que están por delante de Rivers en la lista han ganado títulos de la NBA con sus equipos actuales, mientras los Clippers miran un foso infranqueable que rodea las finales de conferencia.

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Mientras las cosas se desenredaban en el último cuarto el martes por la noche, Rivers pidió tiempo muerto en un intento de infundir algún tipo de cohesión. Pero cuando los Clippers salieron de la cancha, lo hicieron como cinco individuos socialmente distanciados, completamente desconectados.

“Dejaré que culpes a todos”, dijo Rivers después del partido. “Yo no entro en ese juego. Puedes averiguarlo por tu cuenta ".

Pero al perder de esta manera tantas veces seguidas, encontrar una solución parece casi imposible. Y con el tiempo trabajando contra los Clippers, la presión para hacerlo funcionar es aún mayor.

Para leer esta nota en inglés, haga clic aquí.


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