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Lasorda se enorgullecía de haber sobrevivido a cada uno de sus contemporáneos de los Dodgers

Dodgers legend Tommy Lasorda
La leyenda de los Dodgers, Tommy Lasorda, se jacta de estar con sus fans en el Rose Bowl antes de un partido de futbol americano de la UCLA en septiembre de 2011. Lasorda murió el jueves a la edad de 93 años.
(Luis Sinco / Los Angeles Times)

Durante toda mi infancia siempre estuvo en la televisión. Tommy Lasorda me llevaba en un carrito de golf y despotricaba como un loco.

Siguió y siguió, durante una hora, tal vez dos. Periódicamente miraba mi teléfono para ver qué hora era, preocupado por si me faltaba algo en uno de los campos de práctica.

Estaba en mi primer entrenamiento de primavera como escritor especializado en los Dodgers y aún no conocía a Lasorda. Sin embargo, mientras me contaba su vida, lo encontré inusualmente reflexivo, tanto que me pregunté si podría morir esa noche. Resulta que aún le quedaban más de 12 años.

No recuerdo muchos detalles de esa conversación, salvo lo que dijo al final.

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“La gente siempre me pregunta: ‘Tommy, ¿de qué estás más orgulloso? ¿La Serie Mundial? ¿La medalla de oro olímpica?’” dijo. “Yo digo: ‘No’.

Lasorda se encontraba en su casa cuando sufrió el paro la noche del jueves

“La primera vez que vine aquí, era uno de los 700 jugadores. Y sobreviví a cada uno de esos hijos de put…".

Esta fue mi verdadera presentación de Thomas Charles Lasorda, que murió el jueves por la noche de un ataque al corazón. Tenía 93 años.

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Ponte la gorra y siempre hacia adelante. Esa era la filosofía de Lasorda. Creer firmemente, esforzarse lo suficiente, y todo era posible. Lasorda consideraba que su vida era una prueba de ello. Nacido de inmigrantes italianos, era un lanzador zurdo de modesto talento que de alguna manera se convirtió en una de las figuras más reconocidas en la historia de los Dodgers.

O, como me dijo tan profanamente, sobrevivió a cada uno de sus contemporáneos, sus 71 años con los Dodgers no fueron comparados con ningún otro empleado, ni siquiera con Vin Scully. No siempre fue querido por ellos. Como lanzador, se le dio por perdido. Como gerente, fue presionado para retirarse. Como ejecutivo, hubo períodos en los que fue ignorado. Pero permaneció dedicado a la organización. Creía que, si amaba a los Dodgers lo suficiente, ellos lo amarían a él también. En última instancia, tenía razón.

Había limitaciones en el enfoque, por supuesto. A Lasorda no le gustaba que le recordaran esa realidad, por lo que creo que me encontré en ese carrito de golf ese día de primavera de 2008.

Los Dodgers aún no habían trasladado su sede de entrenamiento de primavera a Arizona y estaban en su casa de pretemporada en Vero Beach, Florida. Detrás del estadio en el que jugaban partidos de exhibición, había un edificio que contenía su casa club y oficinas administrativas.

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Una multitud de buscadores de autógrafos estaba esperando fuera cuando Lasorda salió del edificio ese día en particular. Un fanático que tenía una pelota de béisbol se acercó a Lasorda y le pidió amablemente un autógrafo. Lasorda era muy estricto con la gente que decía “por favor” cuando le pedía que firmara algo. El fanático dijo la palabra mágica y lo llamó “Sr. Lasorda”, pero Lasorda, sin embargo, comenzó a hablarle.

Tommy Lasorda firma un autógrafo para Drake Colley, 5, en el entrenamiento de primavera de los Dodgers en febrero de 2017.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Señalando a los aficionados que estaban alineados a lo largo de una barricada de metal establecida por el equipo, Lasorda dijo: "¿No ves la línea?”

El fanático estaba inicialmente nervioso. Una vez que se reunió, pidió mansamente a Lasorda que la gente estaba alineada en la dirección opuesta. Estaban allí por Sandy Koufax, que había pasado por el campamento.

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Avergonzado, Lasorda firmó rápidamente la pelota y miró a su alrededor. Al verme cerca, llamó: "¡Dylan! ¡Súbete al carro conmigo!”

Lo hice, imaginando que me llevaría a uno de los campos de práctica para ver los ejercicios. Me equivoqué. En vez de eso, apuntó el carrito hacia el campo de golf de la propiedad y me dijo cómo Tom Lasorda se convirtió en Tom Lasorda.

Lasorda también interpretó el personaje de Jimmy Dunphy en la olvidable película de 1979 “Americathon”

Su punto de vista era que su historia era un triunfo del deseo, un deseo que le llevó a ser el último hombre en pie.

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Lasorda nunca mencionó a Koufax por su nombre, pero pensé entonces, y sigo pensando ahora, que realmente estaba hablando de Koufax.

La incorporación de Koufax a la lista de los Dodgers en 1955 dio lugar a que Lasorda fuera degradado a las ligas menores. Lasorda nunca volvió a lanzar para los Dodgers. Koufax se convirtió en uno de los mejores lanzadores de la historia del béisbol. Lasorda tomó una ruta más indirecta hacia la fama, al pasar de lanzador a entrenador de ligas menores, a entrenador de ligas mayores. A su manera, encontró tanto o más éxito.

Por muy mezquino que fuera Lasorda, también podía ser increíblemente cálido. Le encantaba ser amado y vivía para entretener. Firmó autógrafos durante horas. Le gustaba bromear con los escritores.

Cada vez que me veía, jugueteaba con mi vello facial. Le gustaba contarme como una vez le ordenó a Eric Karros que se afeitara, pero el primera base no quiso hacerlo porque estaba enrrachado.

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“Tan pronto como la racha terminaba,” Lasorda decía, "¡Le hice afeitarse!”

"¡Pero Tommy, tengo mi propia racha!” Yo respondía. "¡He estado escribiendo historias increíbles todos los días!”

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Lasorda se reía y me decía que aún quería que me afeitara. La próxima vez que nos viéramos, repetiríamos el intercambio. Esa fue nuestra rutina durante varios años.

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La última vez que hablé con él fue a finales de marzo. El día de apertura se pospuso indefinidamente debido a la pandemia de COVID-19 y llamé para ver cómo estaba. Aunque le encantaba tomar fotos con los fans y saludarlos, pensé que podría sentirse mal por estar atrapado en casa. Excepto que no mostró ninguna autocompasión.

“Tengo 92 años”, dijo, “pero todavía puedo luchar”.

El mayor motivador de su generación fue en forma clásica. Habló de cómo Estados Unidos permitía a un desertor de la escuela secundaria como él la oportunidad de lograr lo que hizo. Un país así argumentó, podría superar una pandemia.

Le pregunté si este era el año en que los Dodgers finalmente ganarían su primera Serie Mundial desde 1988.

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Rugió a carcajadas y dijo: “Oye, yo digo eso todos los años. ¿De qué estás hablando?”

En octubre, viajó a Texas para ver a los Dodgers derrotar a los Rays de Tampa Bay. Realizó su viejo sueño de ver a su equipo convertirse en campeón otra vez.

Y cuando Lasorda murió el jueves por la noche, lo hizo habiendo que había realizado su otra ambición, de haber superado a cada uno de esos contemporáneos.

Porque no hay otro como él. Tampoco habrá otro.

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