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Jerry West reflexiona sobre Kobe Bryant: de niño prodigio a ícono

Kobe Bryant shakes hands with Jerry West in a 2010 ceremony to celebrate Bryant breaking the team record for most points.
(Wally Skalij / Los Angeles Times)

La exestrella de los Lakers convertida en ejecutivo hizo el cambio del día del draft que llevó a Bryant a Los Ángeles. Es un momento emotivo para Jerry West

Jerry West reflexiona sobre Kobe Bryant: de niño prodigio a ícono

La tarjeta de Navidad llegó por correo a la casa de Jerry West; era de la esposa de Kobe Bryant, Vanessa, y su familia.

West y su esposa, Karen, se sintieron inmediatamente abrumados por la emoción.

“Tan pronto como lo vi, dije: ‘¡Dios mío!’”, Dijo West. “Y luego mi esposa inmediatamente salió corriendo de la habitación llorando como loca”.

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La tarjeta había traído una avalancha de tristes recuerdos del trágico día en que uno de los Lakers más queridos, su hija, Gianna, y otras siete personas murieron en un accidente de helicóptero el 26 de enero de 2020.

Un año después, West todavía no puede quitarse de la cabeza la muerte de Bryant.

“Cuando vi esa tarjeta de Navidad, lo primero que dije fue: ‘¿Cuándo se acerca el aniversario?’”, Dijo West. “Pero el efecto que tuvo en esta ciudad, y realmente debido a su enorme popularidad, creo que te quita algo. Ves a algunas personas que pueden hacer lo que quieran y nunca aportar nada a la sociedad. Uno pensaría con el enorme éxito que tuvo en su vida, y estaba dispuesto a retribuir. Pero estaba dispuesto a seguir convirtiéndose en una persona icónica diferente en otro campo diferente. Es raro que un atleta pueda hacer eso. LeBron James ciertamente lo ha hecho. Y admiro a los jugadores que lo hacen, realmente los admiro”.

Hay una foto de la familia Bryant en la sala familiar de los Wests, un recordatorio constante de cuán unidas se habían vuelto las dos familias desde que Jerry llevó a Kobe a los Lakers hace más de 20 años.

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Kobe Bryant is all smiles at the July 1996 news conference where he was introduced by the Lakers.
Kobe Bryant is all smiles at the July 1996 news conference where he was introduced by the Lakers.
(Los Angeles Times)

El 6 de enero, West volvió a mirar esa foto, como siempre lo ha hecho, porque no se la puede perder. Pero por alguna razón, ese día, West se puso sentimental.

“Tenemos esta foto de él y su familia, Vanessa, y justo antes de irme, la miré y dije: ‘Oh, Dios mío’. Está ahí fuera, en mi sala familiar”, dijo West. “Mi esposa lo pone ahí para que puedas verlo. Lo miré de nuevo. Lo veo casi todos los días que me siento a ver algo en las noticias o ver un partido de la NBA. Cada vez que me siento, la imagen está ahí, justo frente a mí. No me lo puedo perder. Todos los días veo esa foto. Y Karen es quien lo puso allí como un recordatorio constante de cuánto le importaba nuestra familia. Es solo una tragedia. Es una tragedia. No hay explicación”.

West cree que las cosas hubieran sido diferentes si el piloto que volaba el helicóptero en un día con niebla hubiera tomado otra ruta. Él cree que todos seguirían vivos y Bryant aún estaría ofreciendo sabiduría al mundo durante estos tiempos turbulentos.

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“Si hubieran tomado la otra ruta, él todavía estaría cerca y podríamos ver más de él y sus logros y también ver crecer a su familia”, dijo West. “Alguien prominente así, no verás crecer tanto a su familia, porque estarán más ocultos. Y es divertido ver a alguien como él. Su relación con Gigi era ridícula y se podía ver el amor en sus ojos cuando ella se acercaba a él. Fue simplemente increíble y se ha ido. Incluso hablar de eso me pone triste.

“No sé qué haré ese día del aniversario porque será un lugar destacado. Probablemente reviva ese domingo, supongo, que sucedió. Dios mío, es horrible. Horrible. Ni siquiera puedo imaginar cómo fueron esos últimos momentos. Espero que en algún momento del camino haya tenido un gran pensamiento final”.

West admiró la forma en que Bryant evolucionó a lo largo de sus 41 años.

Era el gerente general de los Lakers cuando Bryant, entonces un niño prodigio de 17 años, entrenó para el equipo antes del draft de la NBA de 1996. West quedó impresionado por el conjunto de habilidades de Bryant y lo que estaba haciendo contra Michael Cooper, el exLaker que era conocido por su destreza defensiva. Para adquirir a Bryant, West tuvo que intercambiar al centro Vlade Divac a los Charlotte Hornets, quienes habían usado la selección número 13 para seleccionar al guardia de 6 pies 6 pulgadas de la secundaria Lower Merion High en los suburbios de Filadelfia. Bryant pasó los 20 años de su carrera con los Lakers.

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Una colección de textos, comunicaciones por radio, citas y escenas de las últimas horas de la vida de Kobe Bryant antes del fatal accidente de helicóptero en Calabasas

West se maravilló del hombre en el que Bryant se convirtió al jubilarse. Vio a Bryant convertirse en un defensor de los deportes femeninos, un padre y esposo cariñoso, un hombre de negocios exitoso, un ganador del Oscar por su cortometraje animado “Dear Basketball” y un ícono global más grande que cuando se abrochó las zapatillas de baloncesto.

“Siempre te preocupas por la gente y lo que van a hacer después de sus carreras”, dijo West. “Una de las cosas por las que estaba tan feliz era que él iba a ser más grande que cuando jugaba. Simplemente estaba haciendo una diferencia con los niños pequeños. Su mensaje a las mujeres, a las mujeres jóvenes de todas las razas, de todos los colores. No solo habló de ello, sino que también participó. Eso, para mí, es cuando sabes que alguien está realmente comprometido con marcar la diferencia.

“Honestamente, sentí que era presidencial. Realmente lo hice. Pensé que lo era. Puedes decir eso y la gente dice: ‘Oh, eso es ...’. No fue ... porque tenía un carisma que era completamente diferente al carisma que tienen algunas de estas otras grandes estrellas. Completamente diferente. Su atractivo fue simplemente ridículo. Ridículo. Y decir que un atleta que representa lo mejor de una raza minoritaria, es simplemente trágico porque podría haber ayudado a marcar la diferencia en este mundo de hoy y, ciertamente, cuando lo miro hoy, me hubiera interesado mucho ver lo que hubiera tenido. decir sobre las situaciones respectivas”.

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West dijo que la gente de L.A. debería sentirse “privilegiada” de haber podido presenciar el talento de Bryant durante 20 años. Lo llamó un “momento mágico” que nunca olvidará.

“Me he hundido después de hablar contigo. Es verdad”, dijo West con voz hosca. “Hay ciertas cosas que no puedo quitarme de la cabeza y nunca las habrá. A veces, la lectura lo traerá a colación si se trata de algo relacionado con un accidente. Y luego pensar que todos se han ido. Todos ellos. Eso es lo que para mí es lo más difícil que trato de entender”.


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