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Muere a los 99 años de edad Hugh Downs, pionero de la televisión en los shows ‘Today’ y ’20/20'

Hugh Downs comenzó su carrera en los medios en 1938 a la edad de 18 años.
(Associated Press )

Hugh Downs, un pionero de la televisión que se convirtió en una de las presencias más duraderas, agradables y tranquilizadoras del medio en una carrera de cinco décadas que incluyó ser el acompañante nocturno de Jack Paar y presentando el “Today” de NBC y la revista de noticias de ABC “20 / 20 ”, murió el jueves en su casa en Scottsdale, Arizona.

Un miembro de la familia dijo que la causa de la muerte fue la insuficiencia cardíaca. Downs tenía 99 años.

En una carrera de radiodifusión que comenzó en 1939 a los 18 años cuando consiguió un trabajo como locutor en una estación de radio de 100 vatios en Lima, Ohio, Downs se mudó a la televisión como locutor de la estación propiedad de NBC en Chicago en 1950.

Más de tres décadas después, el Libro Guinness de los Récords certificó que Downs tenía el récord Guinness por el tiempo de televisión comercial nacional en el aire, con casi 10,000 a partir de 1985. Su total de más de 15,000 horas fue superado por Regis Philbin en 2004.

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En ese momento, eso incluyó cinco años en el programa “Tonight”, 10 años presentando el programa de juegos “Concentration”, nueve años presentando el programa “Today”, cuatro años presentando “Over Easy” (la serie de PBS sobre el envejecimiento en Estados Unidos) , y los primeros siete de sus 21 años presentando “20/20".

Downs, quien ganó Emmys por su trabajo en “Concentración”, “Hoy” y “Más fácil”, comenzó su larga carrera en el galardonado “20/20" de ABC en 1978, junto a Barbara Walters, cuando asumió el cargo de anfitrión. semana después del desastroso estreno del programa con dos anfitriones (Harold Hayes y Robert Hughes). Renunció en 1999, cuando tenía 78 años.

Downs también había sido convocado para presentar “Today” después de que sus predecesores en el programa, Edwin Newman y John Chancellor, no pudieron conectarse con los espectadores como reemplazo de Dave Garroway. La presencia de Downs cambió la suerte de la franquicia matutina de NBC, formando uno de los equipos más populares de “Today” con Walters y Joe Garagiola.

“Hugh tuvo la facilidad de hacer que la gente se sintiera cómoda por la mañana”, dijo el ex presidente de NBC News y ejecutivo de ABC News, Dick Wald, en una entrevista en 2011. “Su amplia gama de intereses le dio un poco de conocimiento sobre casi todo bajo el sol; y un comportamiento agradable en general que hizo que todos se sintieran cómodos. Realmente era el hombre común de ese negocio ".

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Al comienzo de su carrera televisiva en la filial de NBC en Chicago, Downs fue el presentador del clásico espectáculo de marionetas “Kukla, Fran & Ollie” y la telenovela “Hawkins Falls”. Se mudó a la ciudad de Nueva York en 1954 para anunciar “The Home Show” de NBC, un nuevo programa matutino protagonizado por Arlene Francis.

Downs pasó a ser el locutor de la última temporada de “Caesar’s Hour” en NBC antes de que Paar lo eligiera como su locutor para el debut del nuevo programa “Tonight” de la cadena en 1957.

“Tonight” convirtió a Paar en una sensación televisiva nacional e hizo de Downs una personalidad televisiva por derecho propio después de que Paar comenzó a pedirle que se sentara en el panel de manera regular, y se convirtió en el frecuente anfitrión de reemplazo de Paar.

Sus bromas antes de que salieran los primeros invitados llevaron a Downs a mostrar sus conocimientos de música, psicología, astronomía, buceo y otros temas.

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Su conocimiento diverso divirtió a Paar, a quien le encantaba hacerle preguntas y lo llamó una “enciclopedia ambulante”.

“Esta noche”, bromeó Paar en el aire, “Hugh va a hacer una mezcla de famosas decisiones de la Corte Suprema”.

En una entrevista de 2001 con el Indianapolis Star, Downs dijo que trabajar con el mercurial presentador de “Tonight” “era como montar un bronco”.

“Y”, dijo, “hizo que casi todo lo que hacía en televisión pareciera un poco manso, porque nunca sabías lo que iba a suceder, y sucedía todas las noches”.

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Eso nunca fue más que en una noche de febrero de 1960 cuando Paar dejó el programa y salió del escenario el día después de que NBC censuró su narración de una historia humorística con un “WC” (la abreviatura de inodoro) sin contarle.

Eso dejó a Downs como anfitrión del resto del programa de esa noche.

“Jack frecuentemente hace cosas de las que se arrepiente”, le dijo a la audiencia. “Pero me gustaría pensar que esto no es definitivo, y que Jack regresará".

Paar regresó al programa 25 días después de su dramática partida, y Downs continuó como locutor hasta que Paar dejó el espectáculo definitivamente en 1962 y Johnny Carson se convirtió en el presentador de “Tonight” con Ed McMahon como su locutor.

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Mientras continuaba sus deberes de anfitrión en “Concentración”, Downs se convirtió en el nuevo presentador del programa “Hoy” en 1962, un trabajo que mantuvo hasta 1971.

Viviendo en Carefree, Arizona, después de salir de “Today”, Downs, durante los años siguientes, narró una serie de especiales ambientales e históricos para NBC, escribió varios libros, enseñó algo y se convirtió en miembro visitante del Centro para el Estudio. de Instituciones Democráticas en Santa Bárbara.

Fue anfitrión de “Over Easy” en 1978 cuando se le pidió // que // interviniera como anfitrión de “20/20"

El comportamiento discreto de Downs desmintió un espíritu aventurero que incluía aprender a bucear para “The Home Show”.

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Para segmentos del programa “Today”, montó una orca en Sea World en San Diego, realizó un entrenamiento para obtener su licencia de piloto privado y condujo un auto de carreras de Fórmula A.

Para “20/20", viajó al Polo Sur y participó en una búsqueda submarina de un galeón español perdido en las Islas Vírgenes Británicas.

Por diversión y otro desafío, una vez navegó su propio bote (con su hijo y una tripulación) en un viaje de cinco meses a través del Pacífico.

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El mayor de tres hermanos, Downs nació el 14 de febrero de 1921 en Akron, Ohio. Su familia se mudó a una granja en las afueras de Lima, Ohio, cuando él tenía 2 años y luego se mudó a la ciudad.

Después de graduarse de la escuela secundaria en 1938, Downs ingresó al Bluffton College en Bluffton, Ohio, pero tuvo que abandonar después de un año por razones financieras y su padre le sugirió que consiguiera un trabajo.

Terminó consiguiendo un trabajo como locutor en la pequeña estación de radio WLOK en Lima, donde inicialmente trabajó siete días a la semana por $ 12.50 por semana.

Mirando hacia atrás, recordó en una entrevista de 1997 para el Archivo de Televisión Americana, se preguntó por qué se quedó en la radio.

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“Tuve el peor caso de miedo de cualquiera de los que he leído”, dijo. “Mi sangre se convirtió en agua helada y mis rodillas en gelatina. Nunca apareció en mi voz, pero estaba aterrorizado cuando saldría al aire.

“No sé por qué no lo dejé. Pero estaba decidido a ser un locutor, y lo superé después de un tiempo ”.

La esposa de Downs, de 75 años, Ruth Shaheen, murió en 2017. Le sobreviven una hija, Deirdre, y un hijo, Hugh Raymond, conocido como H.R., dos nietos y cuatro bisnietos.

McLellan es un ex escritor del Times

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