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¿Vacunarse o no? Para los atletas olímpicos estadounidenses, el debate crea división

USA swimmer Michael Andrew warms up poolside before he competes.
El nadador Michael Andrew es uno de los muchos atletas del equipo olímpico estadounidense que no se han vacunado contra el coronavirus.
(Robert Gauthier/Los Angeles Times)

Se supone que los Juegos Olímpicos son un evento que une a la gente, pero la controversia sobre la vacunación está en plena vigencia en Tokio para los atletas estadounidenses.

A principios de este mes, el prometedor nadador estadounidense Michael Andrew reveló que había decidido no vacunarse contra el COVID-19 antes de viajar a Japón para los Juegos Olímpicos de Verano.

La noticia provocó una larga reprimenda en las redes sociales de otra figura destacada del deporte, la retirada Maya DiRado, dos veces medallista de oro olímpica.

“Me frustra que Michael tome una decisión que pone en riesgo a sus compañeros de equipo por su propio bienestar”, escribió.

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En un deporte que normalmente evita hacer olas fuera de la piscina, los comentarios contundentes desencadenaron una respuesta igualmente irritada por parte de algunos de los compañeros de equipo de Andrew.

Se supone que los Juegos Olímpicos deben unir a la gente, pero no han sido capaces de escapar del polémico debate sobre las vacunas que se está produciendo a miles de kilómetros de distancia en Estados Unidos.

Mientras que competidoras de renombre como la gimnasta Simone Biles y la nadadora Katie Ledecky han reconocido públicamente estar vacunadas, Andrew es el atleta estadounidense de mayor perfil que se ha pronunciado en contra. El joven de 22 años de Encinitas dijo que contrajo el COVID-19 en diciembre y que se recuperó “muy fácilmente”.

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“No quería poner en mi cuerpo nada a lo que no supiera cómo podría reaccionar”, dijo Andrew durante una reciente conferencia de prensa. “Como atleta de élite, todo lo que haces está calculado. Para mí, en el ciclo de entrenamiento... no quería arriesgar ningún día”.

Fue más allá en una reciente entrevista con la cadena Fox Business, diciendo que está “representando a mi país de múltiples maneras y las libertades que tenemos para tomar una decisión” y que no aplicarse la vacuna es “algo que estoy dispuesto a defender”.

Más del 85% de los 709 atletas y suplentes de la lista de Estados Unidos indicaron que se habían vacunado, según los cuestionarios médicos previos a los Juegos presentados ante el Comité Olímpico y Paralímpico de EE.UU. (No se recopiló información sobre el personal de apoyo).

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Esa cifra se compara favorablemente con la tasa del 60% de los adultos en EE.UU, pero significa que más de 100 atletas no están vacunados mientras comen, duermen y se entrenan en estrecha proximidad con sus compañeros de equipo.

En el año anterior a las Olimpiadas pospuestas, varias integrantes del equipo femenino de rugby de Estados Unidos perdieron tiempo de juego por estar enfermas de COVID-19. El equipo “discutió mucho sobre si íbamos a vacunarnos o no”, dijo la extremo Naya Tapper.

U.S. athletes wave surrounding the flag during the Tokyo Olympics opening ceremony.
Atletas de Estados Unidos participan en la ceremonia de apertura de los Juegos Olímpicos de Tokio el viernes.
(Robert Gauthier / Los Angeles Times)
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También hubo emociones encontradas en el equipo masculino, donde, como muchos atletas jóvenes y sanos, dijo Perry Baker que “definitivamente tengo dudas acerca de vacunarme. Siento que podría lidiar con [el coronavirus] si llega”.

La cuestión se complicó por el hecho de que muchos estadounidenses tenían que clasificarse para el equipo en las pruebas olímpicas durante la primavera y no querían perderse ningún entrenamiento por las reacciones adversas. Tom Scott, en la lista nacional de karate, no se decidió hasta que se sometió a una prueba de COVID-19 antes de una competencia internacional.

Como presidenta del USOPC, Susanne Lyons se ha visto en la necesidad de equilibrar la libertad de elección con “el peso de garantizar que, en primer lugar, no ponemos en peligro a nuestra nación anfitriona y, desde luego, no ponemos en peligro a nuestros atletas”.

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Las nuevas infecciones han aumentado en Japón, donde solo el 30% de la población está vacunada. La opinión pública japonesa se ha mostrado contraria a invitar a 40.000 extranjeros a un país que, por lo demás, ha cerrado sus fronteras.

La cuestión ha creado una colisión entre la elección personal y la responsabilidad colectiva entre los deportistas que refleja el mismo debate en Estados Unidos.

“Por un lado, las decisiones que uno toma sobre su salud son de su propia autonomía”, dijo Shawn Klein, que enseña filosofía en la Universidad Estatal de Arizona y se especializa en ética deportiva. “Estas resoluciones implican los valores y preocupaciones más profundos de cada uno. Una sociedad libre no debe interferir en esas decisiones a la ligera. Por otro lado, la determinación de no vacunarse contra el COVID-19 puede afectar a otros de forma potencialmente grave. El equilibrio de estos es siempre controvertido”.

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El Comité Olímpico Internacional ha calculado que el 80% de los residentes en la villa de los atletas están vacunados, pero está tratando a todos en estos Juegos -atletas, periodistas, funcionarios- como si no lo estuvieran. El COI y los organizadores locales creen que pueden mantener seguros a todos los participantes mediante normas estrictas.

Las precauciones están en todas partes. Los espectadores extranjeros fueron prohibidos hace tiempo. Tampoco se permite a los aficionados nacionales entrar en las sedes. En el comedor de la Villa Olímpica hay barreras de plástico en las mesas que separan a cada persona. Los atletas se someten a pruebas diarias. Las mascarillas son obligatorias. Existe una línea de atención telefónica donde la gente puede denunciar a las personas que no lleven la cubierta facial puesta. Hay controles periódicos de temperatura.

Los titulares de credenciales olímpicas no pueden mezclarse con la población general durante sus dos primeras semanas en el país. Los anuncios por megafonía en los eventos recuerdan a los entrenadores que deben mantener la distancia social y desinfectarse las manos. Los equipos tienen que abandonar el país cuando terminen de competir. Incluso los micrófonos de las conferencias de prensa se desinfectan entre un orador y otro.

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Algunos dicen que las medidas pueden parecer anticuadas en el cambiante mundo científico alrededor del COVID-19, pero los organizadores están utilizando un enfoque clásico para mantener los Juegos en marcha.

“Todas estas cosas juntas son nuestra mejor oportunidad de no infectarnos”, dijo el Dr. Naresh Rao, médico jefe del equipo masculino de waterpolo de Estados Unidos.

Por su parte, Zachary Binney, profesor adjunto y epidemiólogo de la Universidad de Emory dijo: “Lo más importante que están haciendo son las pruebas diarias y el uso de mascarillas, especialmente en grupos que se encuentran en interiores. Esto permitirá identificar rápidamente los casos cuando se produzcan, con la esperanza de prevenir los brotes, y dificultar la propagación de la enfermedad”.

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A U.S. rugby player has blood on his jersey at the Tokyo Olympics.
El jugador estadounidense de rugby a siete Danny Barrett, a la derecha, juega con una camiseta ensangrentada durante un partido contra Kenia en los Juegos Olímpicos. El equipo de rugby tenía sentimientos encontrados sobre la vacunación.
(Wally Skalij / Los Angeles Times)

A pesar de las medidas, 21 atletas han dado positivo en Japón desde el 15 de julio, junto con varias personas relacionadas con la villa que se supone que es una burbuja dentro de otra burbuja. No está claro cuántos de los atletas habían sido vacunados.

Los comentarios de DiRado en las redes sociales sobre Andrew llevaron el tema a la primera línea de conversación sobre los Juegos, junto con los récords mundiales y el recuento de medallas.

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“En primer lugar, me gustaría que pensara más en lo que está orgulloso de representar”, escribió DiRado. “Al Team USA le encanta decir que representamos al mejor país del mundo. Hay un número de razones plausibles que uno podría dar para eso, y la libertad de no vacunarse parece ser muy importante para él. De acuerdo. ¿Pero qué hay del hecho de que los científicos estadounidenses ayudaron a sacar al mercado las mejores vacunas más rápidamente? ¿Y el hecho de que mientras gran parte del mundo desea desesperadamente las vacunas, EE.UU las ha puesto a disposición gratuita de cualquier ciudadano que las desee?”

El nadador estadounidense Patrick Callan respondió publicando: “A Michael se le permite tomar sus propias decisiones y puedo garantizarle que ninguno de nosotros le echa en cara su decisión”.

El padre de Andrew, Peter, es asistente del equipo estadounidense, y en un correo electrónico desestimó los comentarios de DiRado diciendo: “Personas que intentan imponer sus puntos de vista políticos” y agregó: “Procuren no hacerle caso, ya que somos muy afortunados de seguir viviendo en un país donde tenemos libertad de elección”.

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Michael Andrew, que vive en el pueblo con el resto del equipo, tiene previsto nadar esta semana otras dos pruebas individuales en el Centro Acuático de Tokio, después de quedar cuarto en los 100 metros de pecho. Dice que “todo es muy seguro” y que está siguiendo los protocolos. ¿Y el tema de la vacuna?

“He hecho todo lo posible por desconectarme de los haters”, dijo. “Además, tengo mucha gente de mi lado. Estoy aquí para nadar a velocidad y ese es el objetivo”.

Para leer esta nota en inglés haga clic aquí.

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