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La defensa de Rams permite soñar contra Buccaneers gracias al dominio mostrado ante Kyler Murray y Cardinals

Rams defensive lineman Marquise Copeland (93) celebrates with teammates after intercepting a deflected pass.
(Wally Skalij / Los Angeles Times)

Liderados por Aaron Donald y Von Miller, los Rams cerraron la ofensiva de los Cardinals de Arizona para complementar un fuerte juego de Matthew Stafford en una victoria por 34-11.

La presión llegó desde todos los ángulos.

Por el centro, desde los bordes, desde ambas áreas al mismo tiempo.

La defensa de los Rams no esperó a ver si la ofensiva podía evitar las pérdidas de balón en un juego de playoffs de la NFC de comodín contra los Cardinals de Arizona el lunes por la noche.

En cambio, el liniero Aaron Donald y el linebacker Von Miller lideraron una unidad que acorraló al mariscal de campo de los Cardinals, Kyler Murray, forzó dos pérdidas de balón y dominó completamente en una victoria de 34-11 ante 70.625 en el SoFi Stadium.

Los Rams interceptaron dos pases – uno que el esquinero David Long Jr. devolvió para un touchdown – y otro en el que el punter Johnny Hekker recuperó su forma de All-Pro y acosó constantemente a los Cardinals, facilitando que el quarterback de los Rams, Matthew Stafford, registrara su primera victoria en playoffs.

“Fue exactamente lo que queríamos poder hacer”, dijo el entrenador Sean McVay sobre la actuación completa de su equipo.

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Los angelinos avanzaron en los playoffs tras dominar a los Cardinals de Arizona en un juego que no tuvo problemas ni sorpresas en contra.

Stafford conectó con los receptores Odell Beckham Jr. y Cooper Kupp para pases de touchdown y se coló para otro mientras los Rams avanzaban a un juego de la ronda divisional contra los Buccaneers de Tampa Bay, campeones defensores del Super Bowl, y el mariscal de campo Tom Brady, siete veces campeón del Super Bowl, el domingo en Tampa, Florida.

“Qué esfuerzo de equipo”, dijo Stafford, que completó 13 de 17 pases para 202 yardas. “Nuestra defensa jugó de manera sobresaliente... los equipos especiales prepararon una anotación con una jugada gigante para inmovilizarlos allí, hicieron un gran trabajo en los goles de campo, y fuimos lo suficientemente buenos en la ofensiva para anotar algunos puntos y salir con la victoria.

“Estamos contentos de seguir adelante”.

Los Rams derrotaron a los Buccaneers, segundos clasificados, por 34-24, el 26 de septiembre en el SoFi Stadium. En esa victoria, Stafford pasó para 343 yardas y cuatro touchdowns.

El viaje a Tampa es una especie de descanso para los Rams.

Los 49ers de San Francisco, al derrotar a los Cowboys de Dallas en el partido de wild-card del domingo, evitaron que los Rams tuvieran que viajar a la gélida Green Bay para enfrentarse a los Packers, primeros clasificados, y al mariscal de campo Aaron Rodgers, el favorito para ganar el premio al jugador más valioso de la NFL.

Pero tal vez sea apropiado que los Rams jueguen contra los Buccaneers, el único equipo que ha ganado un Super Bowl en su estadio.

Los Rams fueron construidos con el mandato de repetir esa hazaña y jugar en el Super Bowl LVI en el SoFi Stadium. Su propietario, Stan Kroenke, no escatimó en gastos en su estadio de $5.000 millones y en su plantilla, posiblemente la más repleta de estrellas de la NFL.

La derrota de los Rams ante los 49ers al final de la temporada los hizo descender del puesto número 2 al 4.

Troy Reeder (51) pressures Arizona's Kyler Murray (1) into a  pass that was intercepted by David Long Jr.
Rams linebacker Troy Reeder (51) pressures Cardinals quarterback Kyler Murray (1) into a desperation pass that was intercepted by David Long Jr. and returned for a score.
(Robert Gauthier / Los Angeles Times)

Pero contra los Cardinals, los Rams disiparon las dudas persistentes sobre si son capaces de llegar al Super Bowl por primera vez desde 2018.

“Nos estamos agrupando en el momento adecuado”, dijo Miller, quien marcó la pauta temprano con un sack.

A pesar de jugar sin los lesionados safeties Jordan Fuller y Taylor Rapp -Nick Scott y Terrell Burgess iniciaron y Eric Weddle rotó – la defensa mantuvo a los Cardinals en 183 yardas. Los Cardinals convirtieron cero de sus nueve terceros downs. Junto con el sack de Miller a Murray, Donald y el nose tackle Greg Gaines dividieron uno, y el liniero Marquise Copeland también interceptó un pase.

“Los muchachos estaban volando de un lado a otro haciendo grandes jugadas cuando lo necesitábamos”, dijo Donald, que aumentó su total de saques a 13.

Stafford, que no había ganado en tres partidos de playoffs con los Lions de Detroit, no cometió una pérdida de balón por primera vez desde la victoria por 30-23 sobre los Cardinals el 13 de diciembre.

Por la forma en que la defensa de los Rams estaba actuando, Stafford no tenía ninguna razón para sentirse presionado.

Los Rams obligaron a los Cardinals a ir a tres y fuera en cada una de sus primeras cuatro series, preparando el pase de touchdown de Stafford a Beckham en el primer cuarto y la colada de Stafford en el segundo.

Breaking down the notable numbers behind the Rams’ 34-11 playoff victory over the Arizona Cardinals at SoFi Stadium on Monday — scoring and statistics.

El linebacker Troy Reeder ayudó a iniciar la derrota cuando golpeó a Murray en la zona de anotación mientras lanzaba un pase. Long interceptó el pase y lo devolvió tres yardas para un touchdown y una ventaja de 21-0.

En el final de la temporada, los Rams desperdiciaron una ventaja de 17-0 contra los 49ers, poniendo fin a una racha de 43 partidos ganados después de ir por delante al llegar al descanso.

Eso nunca estuvo cerca de convertirse en un problema contra los Cardinals, que parecían un equipo que había perdido cuatro de sus últimos cinco partidos de la temporada regular.

Una semana después de que los fanáticos de los 49ers obligaran a los Rams a hacer una salida silenciosa de su estadio, un público que agitaba sus toallas levantó a los Rams.

En la primera posesión de la segunda mitad, el pase de opción de Beckham al corredor Cam Akers ganó 40 yardas, preparando el pase de touchdown de Stafford a Kupp.

Mientras tanto, la defensa continuó apagando a los Cardinals.

Fue muy diferente de la primera vez que los equipos jugaron en octubre, cuando Murray jugó sin errores, pasó para dos touchdowns y destrozó a los Rams con su scrambling.

A pesar de que el plantel estaba devastado en ese momento por un brote de coronavirus, los Rams detrás de Donald encajonaron a Murray en su victoria de diciembre sobre Arizona.

Pero los Cardinals simplemente no son el mismo equipo sin el receptor DeAndre Hopkins, quien sufrió una lesión de rodilla que puso fin a su temporada en ese partido contra los Rams.

Anotaron un touchdown en el tercer cuarto y consiguieron un gol de campo en el cuarto cuarto, pero eso fue todo.

Murray completó 19 de 34 pases para 137 yardas.

Ahora le toca enfrentarse a Brady.

“Es un nuevo año”, dijo Donald. “Respeto lo que hizo en el pasado, pero es un año completamente nuevo”.

Weddle, quien salió del retiro a los 37 años para unirse a los Rams en una carrera de playoffs, dijo que su objetivo es vencer a Brady por primera vez.

“Así que vamos a romper esa racha”, expresó Weddle.

Stafford está listo para el desafío.

“No voy a jugar contra él uno a uno, pero es un gran jugador”, dijo Stafford. “Va a llevar a su equipo a la zona de anotación, así que yo también tengo que hacer mi parte”.

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