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Se necesitaron décadas para construir la clase media de México y ahora el coronavirus podría demolerla

Monica Cardenas, 36, and son Carlos Maldonado, 11,  live in Fuentes de Balvanera  in Apacio el Grande, Guanajuato.
Mónica Cárdenas fue despedida en junio de la fábrica donde ensamblaba repuestos para helicópteros y aviones, una de los millones de mexicanos que han perdido su trabajo a causa del COVID-19.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Mónica Cárdenas Leal estaba viviendo el sueño mexicano.

A medida que su ciudad natal de Querétaro, una vez adormecida, se transformó en un centro internacional de la industria aeroespacial, Cárdenas creció con ella.

Hija de un carpintero que tenía múltiples trabajos para poner comida en la mesa, se graduó de una universidad estatal de aeronáutica y se fue a trabajar para una firma española ensamblando piezas para aviones Cessna y helicópteros Sikorsky.

Su salario de $500 al mes ubicó a su familia en la clase media de México.

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Mónica Cárdenas ahora pasa sus días buscando un nuevo trabajo. "Es abrumador", dice ella.
Mónica Cárdenas ahora pasa sus días buscando un nuevo trabajo. “Es abrumador”, dice ella.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Ella y su esposo, un camionero, tomaban vacaciones en la playa y compraron una casa en los suburbios. Sus hijos, vestidos con tenis de marca, aspiraban a estudiar carreras en arquitectura y psicología. El coronavirus amenaza con deshacer todo eso.

Mónica Cárdenas Leal estaba viviendo el sueño mexicano.

A medida que su ciudad natal de Querétaro, una vez adormecida, se transformó en un centro internacional de la industria aeroespacial, Cárdenas creció con ella.

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El coronavirus amenaza con deshacer todo eso.

La pandemia ha llevado a México a su recesión económica más profunda desde la Gran Depresión, con 12 millones de puestos de trabajo perdidos, 150.000 pequeñas empresas cerradas y se espera que la economía se contraiga hasta en un 12.8% este año.

Los funcionarios dicen que la crisis, impulsada por la disminución de la demanda de productos manufacturados, el colapso del turismo y la caída de los precios del petróleo, está erosionando décadas de progreso lento pero constante en la construcción de la clase media.

Los economistas advierten que mucho después de que el coronavirus sea derrotado o se desvanezca, el daño económico permanecerá.

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“Creo que esto va a ser terrible en términos de la creciente desigualdad”, manifestó Juan Carlos Moreno-Brid, economista de la Universidad Nacional Autónoma de México. Incluso en el improbable caso de que México se recupere rápidamente, señaló, podría tomar hasta 2028 restaurar el ingreso promedio de una década antes.

Cárdenas, de 36 años, fue despedida en junio cuando un declive global en los viajes aéreos redujo drásticamente la demanda de nuevos aviones. Dos de sus cinco hermanos también perdieron el trabajo.

Ahora pasa sus días llamando desesperadamente a las puertas de los parques industriales que cubren las colinas que antes estaban cubiertas de cactus. Incluso las empresas que pagan un tercio de lo que una vez ganó no le devolvieron la llamada.

“Es abrumador”, dijo. “Hay tanta gente como yo”.

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Antea, el centro comercial más grande de México, se construyó durante el auge de Querétaro.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Cuando el presidente Obama visitó México en 2013, su homólogo se aseguró de que visitara Quéretaro.

El entonces presidente Enrique Peña Nieto quería mostrar una nueva visión de su país, una en la que las fábricas que producían productos cada vez más sofisticados ofrecían a los trabajadores automóviles nuevos, televisores de pantalla plana y una vida cómoda en comunidades cerradas.

Conectado por carreteras a la Ciudad de México a tres horas al sur y a Laredo, Texas, a 10 horas al norte, Querétaro estaba perfectamente posicionado para beneficiarse del Tratado de Libre Comercio de América del Norte, que rompe los aranceles.

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Si bien el acuerdo de 1994 diezmó a los pequeños agricultores mexicanos al obligarlos a competir contra la agroindustria estadounidense, ayudó a Querétaro a atraer a empresas multinacionales como Siemens, General Electric y Bombardier.

Pronto, los trabajadores ganaban un promedio de 620 dólares al mes, más del doble del promedio nacional, y la ciudad estaba inundada de grúas que erigían edificios de oficinas de gran altura, espacios habitables en expansión y restaurantes que servían sushi, cerveza artesanal y carne argentina.

Con el centro comercial más grande del país y las tasas de crecimiento anual entre las más altas del hemisferio, Querétaro se ganó un apodo: “la China de México”.

Fernando Trejo Reyes, 45, was laid off in January.
Fernando Trejo Reyes, 45, fue despedido de una fábrica en Querétaro en enero y no ha podido encontrar trabajo desde entonces. Le preocupa cómo va a pagar la escuela privada de sus dos hijas.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)
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Fernando Trejo Reyes llegó a buscar trabajo desde una comunidad rural en el estado de Michoacán hace dos décadas.

Llegó un lunes. Para el viernes, había encontrado trabajo.

Pasó los años siguientes ascendiendo en las filas de la clase media, y finalmente ganó 1.600 dólares al mes como ingeniero industrial en Aernnova, que fabrica piezas para aviones.

Él y su esposa matricularon a sus hijas en una escuela privada y compraron una casa, cuyo refrigerador decoraron con imanes de países europeos que Trejo visitó por motivos de trabajo.

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A fines de enero, poco después de que Trejo y su esposa se separaran, Aernnova perdió un contrato clave y fue despedido. Todos los días durante los últimos ocho meses se ha puesto en contacto con varias empresas de empleo, sin suerte.

“Da miedo”, dijo una mañana reciente después de hacer otra ronda de llamadas. “Nunca supe qué era el desempleo”.

La destrucción de la pandemia es evidente dondequiera que Trejo mire.

Fernando Trejo Reyes habla con un vecino de Querétaro. "Nunca supe lo que era el desempleo", dice.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)
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Las ventas de viviendas en el estado han caído un 40% este año, y aproximadamente la mitad de los 80 nuevos desarrollos de viviendas que estaban en construcción se han suspendido.

Se espera que las empresas aeroespaciales exporten alrededor de un tercio menos que el año pasado, según la Federación Mexicana de Industrias Aeroespaciales. La industria automotriz ha experimentado una caída similar.

La caída de la producción se está propagando por la cadena de suministro.

Ian Morales, el director ejecutivo de una empresa llamada SIB Engineering, que crea tecnología para fabricantes de automóviles, se vio obligado a despedir a la mitad de sus 50 empleados después de que la demanda se redujo drásticamente y algunos de sus clientes dejaron de pagar sus facturas.

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“Mucha gente estaba llorando”, recordó. “Pero si los salvamos, perderíamos el negocio”.

Él y otros propietarios de pequeñas empresas se quejan de que no ha habido suficiente asistencia del gobierno federal, que no proporciona seguro de desempleo ni ha optado por los rescates, los controles de estímulo y otros primeros auxilios que muchos países han entregado a empresas y trabajadores en dificultades. .

“No hay a dónde acudir”, dijo Morales.

Si bien la clase media ha ido creciendo, sigue siendo un grupo minoritario en comparación con el grupo socioeconómico más grande de México: los pobres.

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El salario promedio en México es de 290 dólares al mes. Pero debido a que tanta gente trabaja fuera del sector formal, el gobierno define la clase no por ingresos sino por hábitos de gasto y otros indicadores de calidad de vida.

La encuesta gubernamental más reciente, realizada en 2010, encontró que el 39% de la población del país era de clase media, lo que significa que era probable que tuvieran una computadora, gastaran alrededor de $200 al mes cenando afuera y tuvieran al menos una educación preparatoria.

Eso fue un aumento del 35% de la década anterior.

El instituto encontró que el 59% eran de “clase baja”, en comparación con el 2% de “clase alta”.

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El Banco Mundial descubrió que durante esa misma década, el 17% de los mexicanos se unieron a la clase media, que se define como ganar entre $10 y $50 por día.

La clase media no ha encontrado un aliado fuerte en el presidente mexicano Andrés Manuel López Obrador, en parte porque los pobres son su base política.

El presidente ha rechazado el manual estándar del gobierno para lidiar con la crisis económica y ha adoptado la austeridad frente a la pandemia: recortando los salarios de los funcionarios, cancelando las bonificaciones de fin de año y eliminando departamentos gubernamentales enteros.

En su segundo discurso anual a la nación la semana pasada, criticó los paquetes de rescate económico “elitistas” que otorgan exenciones fiscales y alivio de la deuda a las empresas, diciendo que los programas federales preexistentes que dan dinero en efectivo directamente a los pobres protegerán a México de abajo hacia arriba.

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“No estamos dando prioridad a las grandes empresas y los bancos”, dijo. “La gente está siendo rescatada primero”.

López Obrador proviene del sur mayoritariamente pobre de México, una región que no se ha beneficiado del libre comercio de la misma manera que los estados del centro y el norte, y durante mucho tiempo ha sido escéptico de los acuerdos que parecen beneficiar a las grandes empresas.

En 2018, canceló un proyecto aeroportuario de $13 mil millones respaldado por algunos de los líderes empresariales más ricos del país, y este año ordenó el cierre de una fábrica de cerveza de $1.4 mil millones en la ciudad fronteriza de Mexicali que, según dijo, se había beneficiado de la corrupción.

Esas decisiones han asustado a los inversionistas, lo que resultó en una caída del 16% en la inversión extranjera directa el año pasado que puso al país en un terreno económico inestable incluso antes de la pandemia.

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“Muchas organizaciones transnacionales están menos preocupadas por la pandemia que por la política de López Obrador”, dijo Arturo Hernández, dueño de una fábrica y vicepresidente del Club de Industriales de Querétaro, un grupo empresarial.

Los opositores al presidente dicen que no es el hombre adecuado para sacar a México de la crisis económica.

“El gobierno federal ha ofrecido pocos incentivos para reactivar la economía”, dijo Agustín Dorantes, presidente local del Partido Acción Nacional de centro-derecha, que ha dominado durante mucho tiempo la política del estado. “Su gobierno es incapaz de gobernar responsablemente y toma decisiones guiadas por caprichos en lugar de estrategia e inteligencia”.

López Obrador insiste en que lo peor de la crisis ya pasó, promocionando la creación de cerca de 100.000 empleos formales en agosto, aunque eso es menos del 10% del total perdido desde el inicio de la pandemia.

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Ha destacado otros posibles puntos brillantes.

Es probable que la integración de las economías mexicana y estadounidense solo se profundice en los próximos años, especialmente después de la firma a principios de este año de un nuevo tratado de libre comercio que reemplazó al TLCAN.

México también está preparado para beneficiarse de las crecientes preocupaciones sobre la relación entre Estados Unidos y China, y probablemente sería el principal beneficiario de las empresas que trasladan sus inversiones fuera de China.

“Si hacemos las cosas bien, los volúmenes de inversión internacional realmente podrían crecer”, dijo Luis de la Calle, un economista que ayudó a negociar el TLCAN como ex subsecretario de negociaciones comerciales internacionales en la Secretaría de Economía de México.

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Newly constructed high-rise residential buildings  just outside the historic downtown center in Querétaro.
Edificios residenciales de gran altura recién construidos a las afueras del centro histórico de Querétaro, con su acueducto del siglo XVIII en primer plano.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)

Agregó que es probable que lugares como Querétaro se recuperen más rápidamente que otras regiones, particularmente partes del país que dependen casi exclusivamente del turismo.

Pero incluso en Querétaro, la supervivencia puede depender de la adaptación.

En marzo, José Jiménez, director ejecutivo de Innovet, una empresa que fabrica envases de plástico, dijo sobre el coronavirus: “Nos va a golpear y va a ser malo”.

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Para reducir la dependencia de sus clientes en la industria automotriz, la compañía comenzó a fabricar visores de plástico y otros equipos de protección.

Las expectativas de crecimiento para el año han caído del 38% al 20%, pero Jiménez está agradecido de que la empresa haya logrado evitar los despidos.

A factory worker at Innovet, a company that shifted to making plastic visors and other protective gear.
Trabajadores de una fábrica de Innovet, una empresa que pasó a fabricar visores de plástico y otros equipos de protección cuando el coronavirus amenazó con dejarla fuera del negocio.
(Gary Coronado / Los Angeles Times)

“Creemos que lo peor ha pasado”, expresó.

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Pero para otros, es cada vez más difícil seguir siendo optimistas.

Lily Trueba, quien tiene 20 años de experiencia en el sector bancario en Querétaro, fue despedida hace tres meses.

Como madre soltera, se vio obligada a poner a su hija de 15 años, que solía ir a una escuela privada, en una pública, parte de una tendencia que podría cerrar el 40% de las escuelas privadas este año, según una asociación que los representa.

Trueba, de 44 años, tiene un amigo que dirige una escuela privada y tuvo que despedir a la mayor parte de su personal. Otro amigo, dueño de una pequeña cadena de lavanderías, tuvo que cerrar una de sus ubicaciones.

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Otros conocidos están vendiendo artículos personales para sobrevivir. Ella considera que muchos abandonarán la ciudad que alguna vez pareció rebosante de oportunidades.

“La economía siempre fluyó favorablemente”, enfatizó. “Ahora todo el mundo está luchando”.

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