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Por qué los productos de vapeo con sabor son los cigarrillos de mentol de esta era

El vapeo y el uso de productos con sabor a nicotina están bajo la mira en California y en todo el país.
(Frank Franklin II / Associated Press)

Peor aún, el mentol permite una inhalación más profunda del humo, lo que posibilita que...

Los estudiantes de preparatoria que se manifestaron en el centro de Los Ángeles corearon “Lucha contra el sabor” al mostrar su apoyo a la prohibición de los productos de tabaco con sabor que, según los expertos en salud, están alimentando una epidemia de adicción a la nicotina entre los jóvenes.

Entre los manifestantes estaba Jennyfer Cortez, de 16 años, quien dijo que probó un cigarrillo electrónico por primera vez hace cinco años porque sabía a arándanos, su fruta favorita.

No le gustaba vapear porque la hacía toser, pero ha visto a sus compañeros vapear en sus casilleros, en el baño de la escuela y, a veces, incluso en clase.

“Estos adolescentes son tan adictos a la nicotina que no pueden pasar un periodo de clase sin vapear”, dijo Cortez, estudiante de tercer año de la escuela preparatoria Ánimo Jackie Robinson Charter en South L.A.

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Hay cientos de casos adicionales de estadounidenses con problemas respiratorios relacionados al vapeo, y el total de fatalidades ha subido a 12, dijeron el jueves funcionarios de salud.

Los gobiernos de todo el país están considerando prohibir los productos de tabaco con sabor en medio del creciente uso de cigarrillos electrónicos entre los jóvenes y un brote misterioso de una enfermedad pulmonar grave que parece estar relacionada con el vapeo.

Los esfuerzos legislativos eliminarían las vainas frutales de cigarrillos electrónicos con sabores como el mango, la fresa y la menta, que según los expertos en salud pública están dando a la nicotina un punto de apoyo entre los jóvenes.

Muchas de las regulaciones, incluida la que están considerando los funcionarios del condado de Los Ángeles que llevaron a los manifestantes al centro de Los Ángeles el martes, también prohibirían los cigarrillos mentolados.

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Los expertos en salud pública dicen que la comercialización y la popularidad sostenida de los cigarrillos mentolados brindan una ventana a la estrategia que las compañías de cigarrillos electrónicos podrían usar cuando se trata de vender productos de nicotina con sabor.

Los cigarrillos de mentol, que se inventaron en la década de 1920, se promovieron como más saludables que los cigarrillos normales, a pesar de ser más peligrosos, dicen los expertos.

Los dispositivos de vapor camuflados tienen a los maestros y a los padres luchando para monitorear el uso de un producto que ha aumentado en popularidad entre los jóvenes en edad de la escuela secundaria.

La comercialización agresiva de cigarrillos mentolados para afroamericanos funcionó: aproximadamente el 85% de los fumadores afroamericanos ahora prefieren mentolados, dijo Phillip Gardiner, investigador del Programa de Investigación de Enfermedades Relacionadas con el Tabaco de la Universidad de California.

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Durante el siglo pasado, los intentos de prohibir los mentolados fracasaron, debido al cabildeo de la industria del tabaco, así como a la ubicuidad de los cigarrillos, dicen los expertos.

La Administración Trump anunció una propuesta el año pasado para sacarlos del mercado, pero el esfuerzo parece haberse estancado.

“El mentol es el mejor sabor de caramelo: ayuda a que el veneno disminuya más fácilmente”, dijo Gardiner.

Los jóvenes están experimentando con cigarrillos electrónicos con sabor. De 2017 a 2018, el uso de cigarrillos electrónicos entre los estudiantes de preparatoria aumentó un 78%, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EEUU.

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Los dispositivos de cigarrillos electrónicos funcionan calentando un cartucho líquido que contiene nicotina, y quizá un sabor adicional, convirtiéndolo en un vapor que el usuario puede inhalar.

Se puede ganar mucho dinero con la comercialización de la tecnología del “ADN rápido”. Pero algunos expertos forenses dicen que la tecnología podría obstaculizar los procesos si no se maneja correctamente.

Este mes, Michigan se convirtió en el primer estado de la nación en prohibir los cigarrillos electrónicos con sabor. La Administración Trump dijo que también está considerando prohibir los productos.

Según los expertos, las preocupaciones sobre los productos de tabaco con sabor reflejan las de los cigarrillos mentolados, que están aromatizados con un extracto de menta y han servido como puerta de entrada a la adicción durante casi un siglo.

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“Las compañías tabacaleras lo saben desde hace mucho tiempo... La nicotina por sí sola tiene un sabor realmente amargo, no sabe bien en absoluto”, dijo Thomas Ylioja, un experto en eliminar el tabaco en National Jewish Health, un hospital de investigación en Denver. “Como ex fumador juvenil, empecé con el mentol”.

La leyenda dice que en 1925, un hombre llamado Lloyd “Spud” Hughes colocó su tabaco en una lata de polvo de hornear junto con cristales de mentol, que estaba usando para tratar un resfriado. Al día siguiente, rodó su tabaco y accidentalmente creó un cigarrillo de mentol.

Durante las siguientes décadas, muchas compañías comenzaron a vender mentolados, comercializándolos como una alternativa menos dura a los cigarrillos tradicionales.

Los ejecutivos del tabaco notaron una ligera preferencia por los mentolados entre los afroamericanos y comenzaron a atacarlos con publicidad.

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La popular marca de mentol Kool contrató a Elston Howard, un receptor afroamericano para los Yankees de Nueva York, como portavoz, y las compañías de cigarrillos compraron anuncios en la revista Ebony.

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Como era de esperar, el porcentaje de personas negras que fumaban mentoles se disparó, según un artículo que escribió Gardiner que detalla lo que él llama la “afroamericanización del uso de cigarrillos mentolados”.

“Desafortunadamente, los esfuerzos de la industria del tabaco han tenido mucho éxito”, dijo Gardiner en una entrevista.

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El mentol no sólo mejora el sabor del tabaco, sino que también adormece la garganta para que las personas puedan fumar más cigarrillos, dijo. Peor aún, el mentol permite una inhalación más profunda del humo, lo que posibilita que ingrese más nicotina en el cuerpo, lo que hace que las personas sean más adictas, afirmó.

En 2009, una ley federal prohibió muchos de los cigarrillos con sabor, como el chocolate y la vainilla, pero no el mentol. El éxito a largo plazo de los mentoles allanó el camino para los cigarrillos electrónicos con sabor, dijo Bill Novelli, ex presidente de la Campaña para Niños Libres de Tabaco.

“Parece bastante claro que estos sabores fueron creados básicamente para seducir y atraer a los adolescentes a fumar”, dijo.

Los resultados de una encuesta realizada por la American Heart Assn. a 1,500 usuarios adultos de cigarrillos electrónicos, publicados este mes, encontraron que casi un tercio de los adultos que los usan dijeron que la razón principal por la que comenzaron fue por los sabores. Ese porcentaje fue aún mayor entre los adultos jóvenes, según la encuesta.

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“El saborizante de estos productos de nicotina atrae a las personas más jóvenes en un momento donde es más probable que se vuelvan adictos si lo prueban”, dijo la Dra. Jessica Sims de American Heart Assn.

Sin embargo, aquellos que se oponen a la prohibición de los cigarrillos electrónicos con sabor dicen que éstos ofrecen una opción para que los fumadores cambien a una alternativa más segura. Los expertos coinciden en que, a pesar de los riesgos de los cigarrillos electrónicos, siguen siendo menos peligrosos que los cigarrillos tradicionales.

En la manifestación afuera de la reunión de la Junta de Supervisores del Condado de Los Ángeles el martes, la gente gritaba “Salven a nuestros vapeadores” acerca de los estudiantes de preparatoria.

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Alan Ngo, de 32 años, sostenía un letrero que decía: “Yo voto, yo vaporizo”. Hace cuatro años, cambió de fumar a vapear, dijo, fue lo único que lo ayudó a dejar los cigarrillos tradicionales. Aseguró que sus pulmones se sienten mejor que antes. Es capaz de correr más lejos y tose menos, afirmó.

“Creo que los sabores salvan vidas”, dijo Ngo, quien vive en Rosemead.

En la reunión del martes, los supervisores del Condado adelantaron la prohibición del tabaco aromatizado, lo que haría ilegal no sólo los sabores frutales de nicotina líquida y los cigarrillos mentolados tradicionales, sino también el tabaco de mascar con menta y los cigarros cremosos, entre otros productos.

Una radiografía confirmó que Jenna Evans se había tragado su anillo de diamantes y, por suerte, lo recuperó sin complicaciones graves.

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La prohibición afectará sólo a las áreas no incorporadas, que incluyen aproximadamente 1 millón de personas.

También el martes, Kevin Burns, director ejecutivo del gigante de cigarrillos electrónicos Juul, renunció.

Su reemplazo, K.C. Crosthwaite, dijo que la compañía suspendería toda publicidad en Estados Unidos y se abstendría de presionar a la Administración Trump sobre la prohibición propuesta de los productos de cigarrillos electrónicos con sabor.

En un comunicado, Crosthwaite reconoció que la compañía debe trabajar con los encargados de formular políticas y los reguladores porque su “futuro está en riesgo debido a los niveles inaceptables de uso de los jóvenes y la erosión de la confianza pública en nuestra industria”.

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Para leer esta nota en inglés, haga clic aquí.


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