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El temblor del Área de la Bahía es la advertencia más reciente del alto peligro sísmico en esa zona

Workers check the damage to Interstate 880 in Oakland after it collapsed during the Loma Prieta earthquake in 1989.
Trabajadores revisan el daño a la Interestatal 880 en Oakland después de que se derrumbó durante el terremoto de Loma Prieta en 1989.
(Paul Sakuma / Associated Press)

El sismo de magnitud 4.5 sacudió el norte de California el lunes por la noche pero no causó daños mayores.

Fue el último recordatorio de que las fuerzas sísmicas pueden desencadenar un terremoto importante en el Este de la Bahía, donde se encuentra la peligrosa Falla de Hayward, que atraviesa a lo largo de zonas densamente pobladas.

El epicentro del sismo del lunes fueron las áreas de Walnut Creek y Pleasant Hill. El movimiento tuvo una profundidad preliminar de unas nueve millas debajo de la superficie, bastante profunda para esta parte del mundo, dijo Keith Knudsen, geólogo de USGS y subdirector del Centro de Ciencias Sísmicas de la agencia, en una entrevista. La profundidad del terremoto hizo que se sintiera en un área amplia, pero el temblor fue menos intenso en la superficie que si el terremoto hubiera sido más cerca del suelo, dijeron los científicos.

The East Bay is at high risk of a major earthquake, scientists say.
El Este de la Bahía está en alto riesgo de un gran terremoto, dicen los científicos.
(Randi Lynn Beach / Los Angeles Times)

P: ¿Qué sabemos sobre el área del epicentro?

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El terremoto no se produjo directamente encima de ninguna de las principales fallas sísmicas del Área de la Bahía. El epicentro fue a unas tres millas al oeste de la falla de Concord, y más lejos que en el extremo norte de la falla de Calaveras, dijo Knudsen.

El epicentro está justo al noroeste del Monte Diablo, uno de los picos más altos del Área de la Bahía. El sector del Monte Diablo es también una zona sísmicamente activa, “una región de elevación, plegado y con movimiento”, dijo David Schwartz, científico emérito de USGS.

El gran terremoto de San Francisco de 1906, que cumplió 112 años, alertó a California ante los peligros de estos fenómenos.

Hubo una serie de terremotos de magnitud 5 en el lado sureste del Monte Diablo en 1980 en el área de la falla de Greenville. La zona de la falla de Greenville, una de las siete fallas más significativas del Área de la Bahía, desencadenó sismos de magnitudes 5.8 y 5.1 el 24 de enero de 1980, que fueron, respectivamente, 12 y nueve millas al norte de Livermore.

El 26 de enero de 1980, un terremoto de magnitud 5.4 sacudió con un epicentro a sólo seis millas del centro de Livermore. En 1980 se reportaron daños en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore y en un parque de casas móviles.

Nuevas técnicas para detectar pequeños terremotos han profundizado la comprensión de los científicos sobre las causas de los terremotos más grandes.

El 16 de julio, un terremoto de magnitud 4.3 sacudió el lado norte de la falla de Greenville, a unas 11 millas al noreste del centro de Livermore. Golpeó en el borde occidental del embalse de Los Vaqueros, que contiene agua del delta de Sacramento-San Joaquín; pero no se reportaron daños.

Mapa de la falla Hayward.
(Joe Fox / Los Angeles Times)

P: ¿Qué sabemos sobre el riesgo sísmico en la falla de Concord-Green Valley?

Las fallas de Concord Green Valley y Calaveras se encuentran entre las más importantes del Área de la Bahía.

Un terremoto de magnitud hipotética de 6.8 grados en la falla de Concord-Green Valley es capaz de causar fuertes sacudidas en los condados de Contra Costa, Solano y Napa, y causar daños a la estación de bombeo Kinder Morgan Concord, responsable de bombear combustible a lo largo de la mitad norte de California, dijo la Asociación de Gobiernos del Área de la Bahía en un informe publicado en 2014. Las cinco refinerías del Área de la Bahía exportan su combustible refinado a través de esa estación de bombeo de Concord.

La sección del sur de California de la falla de San Andrés “está cargada y lista para generar un gran terremoto”, dijo el miércoles un destacado científico de sismos en la Conferencia Nacional de Terremotos en Long Beach.

Hay tuberías de combustible refinado separadas que llegan a San José y Brisbane desde la refinería Chevron en Richmond, pero representan una pequeña parte del suministro de combustible de la región, según el informe.

Un terremoto de esa magnitud sería lo suficientemente fuerte como para causar graves problemas en todos los condados del Área de la Bahía. También se sentirían fuertes sacudidas en el Estrecho de Carquinez, la estrecha vía fluvial que conecta las bahías de San Francisco y San Pablo con los dos ríos más largos de California, el Sacramento y San Joaquín; la sacudida podría causar que los bordes de los canales de agua dragados caigan en las vías fluviales, según la asociación.

El último gran terremoto en la falla de Concord-Green Valley ocurrió en 1610. En 1955 se produjo un sismo de magnitud más moderada de 5.4 grados en la falla.

Los Ángeles ha dado a conocer su largamente esperada aplicación de alerta temprana de terremotos para teléfonos inteligentes Android y Apple.

P: ¿Qué hay de la falla de Calaveras?

La falla de Calaveras puede producir un terremoto de magnitud 7, y es posible que se rompa junto con la falla de Hayward, una de las más peligrosas del país porque la falla de Hayward corre directamente debajo de ciudades densamente pobladas en el Este de la Bahía, como Oakland, Berkeley, Hayward y Fremont.

El mayor terremoto histórico en la falla de Calaveras fue un temblor de magnitud 6.6 en 1911, según Ross Stein, director ejecutivo de Temblor.net y ex geofísico investigador de USGS.

Un enjambre de temblores en 2015 que ocurrió cerca de la falla de Calaveras generó 4.000 terremotos en cinco meses, según el Laboratorio de Sismología de Berkeley. El grupo de sismos ocurrió en el Valle de San Ramón, que ha tenido muchos movimientos en las últimas décadas.

Estas dos aceras algunas vez estuvieron parejas, pero un lado se ha desplazado por el movimiento de la falla de Hayward.
(Rong-Gong Lin II / Los Angeles Times )

De los 7 millones de habitantes de la región, 2 millones viven encima de la falla, ha dicho Schwartz, y esa proximidad trae consigo un peligro potencial. El terremoto de Loma Prieta de 1989 se centró en las escasamente pobladas montañas de Santa Cruz. A pesar de toda la devastación del sismo de San Francisco de 1906, se centró en la costa del Océano Pacífico.

El terremoto más memorable de la falla de Hayward en la historia fue registrado en 1868, y se estima que fue un sismo de magnitud 6.8 - rompiendo 20 millas de la longitud de la falla entre San Leandro y lo que ahora es el barrio de Warm Springs en Fremont, según USGS.

Mató a unas 30 personas y causó inmensos daños a la propiedad, incluyendo el colapso del segundo piso del Tribunal del Condado de Alameda y graves daños en la histórica iglesia de adobe de Mission San José, en el sur de Fremont.

¿Cuáles son las otras fallas sísmicas importantes del Área de la Bahía?

Las siete zonas de fallas sísmicas significativas en el Área de la Bahía son aproximadamente paralelas entre sí. Además de las fallas de Hayward, Calaveras, Concord Green Valley y Greenville, aquí están las otras tres:

Un mapa de las principales fallas sísmicas del Área de la Bahía. En términos generales, hay siete zonas principales de fallas en la región: Calaveras, Concord-Green Valley, Greenville, Hayward, Rodgers Creek, San Andreas y San Gregorio.
(U.S. Geological Survey)

- La falla de San Andrés: La falla más famosa del mundo, desencadenó el gran terremoto de 1906, estimado en una magnitud de 7.8 grados, que provocó una asombrosa falla de 296 millas, entre San Juan Bautista y Cabo Mendocino, y destruyó la mayor parte de San Francisco en temblores e incendios, y se cree que mató al menos a 3.000 personas y destruyó 28.000 edificios.

El terremoto produjo 22 veces más energía que el sismo de magnitud 6.9 en Loma Prieta de 1989, el cual causó la muerte de 63 personas; el jueves se cumple el 30º aniversario de ese evento. (El terremoto de Loma Prieta, centrado en las Montañas de Santa Cruz, ocurrió en una cadena sub-paralela vecina de San Andrés, y no en la falla principal en sí misma, según la geóloga investigadora de USGS, Kate Scharer).

- La falla de Rodgers Creek: La falla de Rodgers Creek atraviesa Santa Rosa. USGS dijo en 2016 que un gran terremoto en la falla de Rodgers Creek tiene el potencial de sacudir intensamente la cuenca sedimentaria debajo de Santa Rosa.

El 1 de octubre de 1969, hubo dos terremotos dañinos cerca de Santa Rosa de magnitudes 5.6 y 5.7, que en ese momento fueron los más grandes en el Área de la Bahía desde 1906.

La falla de Rodgers Creek es capaz de un terremoto de magnitud 7.

- Falla de San Gregorio: La falla de San Gregorio corre al oeste de San Andreas, aproximadamente frente a la costa del Área de la Bahía y a lo largo de las áreas costeras de los condados de Marin y San Mateo, continuando en dirección sur hacia la Bahía de Monterey. El más reciente gran evento sobre esta falla -entre las magnitudes 7 y 7.25- probablemente ocurrió entre 620 y 1400, según un estudio del Bulletin of the Seismological Society of America publicado en 1997.

Para leer esta nota en inglés, haga clic aquí


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