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¿Podrá el primer senador latino de California romper el bloqueo de Washington sobre la reforma migratoria?

El senador Alex Padilla
El senador Alex Padilla, quien se muestra optimista respecto a la posibilidad de cambiar las políticas de inmigración como jefe de un panel clave del Senado, a pesar de las grandes dificultades.
(Kent Nishimura / Los Angeles Times)

Veintisiete años después de que Alex Padilla saliera a las calles con cientos de miles de latinos de California para protestar contra la Proposición 187 antiinmigrante, se encuentra en posición de ayudar a conseguir el cambio que tanto ha buscado.

Todo lo que tiene que hacer es persuadir a Washington para que haga algo que no ha podido lograr desde la administración Reagan: aprobar una importante ley de reforma migratoria.

Padilla, que es el primer latino que representa a California en el Senado de Estados Unidos, es optimista en cuanto a la posibilidad de aprobar una ley con el presidente Biden, que ha dicho que la reforma migratoria integral es una prioridad, y con el control demócrata del Senado y la Cámara de Representantes.

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“Ningún estado se juega más en ello que California, y es a quien represento, así que es una prioridad absoluta. Vengo con urgencia”, dijo Padilla a The Times en una entrevista.

El senador Alex Padilla (D-CA), y su familia
El senador Alex Padilla (D-CA), y su familia, asistiendo al primer discurso del senador en el Senado, suben la Gran Escalera Este en el ala del Senado del edificio del Capitolio de los Estados Unidos el lunes 15 de marzo de 2021 en Washington, DC.
(Kent Nishimura/Los Angeles Times)

Pero con un Senado dividido en partes iguales, cualquier cosa necesitaría un apoyo bipartidista para tener una oportunidad de ser aprobada, en un momento en el que los dos principales partidos apenas pueden ponerse de acuerdo en nada.

Con toda la atención de los medios de comunicación y la retórica política sobre el aumento de inmigrantes y solicitantes de asilo en la frontera sur, incluso los republicanos que están interesados en cambiar las leyes de inmigración dicen ahora que son recelosos de apoyar reformas menores que antes se veían como posibles.

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Migración

Al igual que Biden, Padilla dice que lo ideal es una reforma integral, pero que serían aceptables arreglos parciales.

“Mi preferencia es como sea que podamos hacerla”, dijo Padilla. “Definitivamente fue una prioridad desde el momento en que se anunció el nombramiento. Actualizar nuestras leyes de inmigración hace tiempo que debería haberse hecho”.

El primer proyecto de ley de Padilla, denominado Ley de Ciudadanía para Trabajadores Esenciales, proporcionaría una vía de acceso a la ciudadanía a más de 5 millones de trabajadores esenciales que se encuentran ilegalmente en Estados Unidos y que están en primera línea de la pandemia.

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Los líderes del Senado le otorgaron el mazo del subcomité que será la primera parada para cualquier proyecto de ley de reforma migratoria, proporcionándole una posición de alto perfil en el tema. Quiere que el panel se centre en la ciudadanía y lo ha rebautizado como Inmigración, Ciudadanía y Seguridad Fronteriza.

El senador Alex Padilla, (D-CA) camina con su personal Vanessa Valdivia y Joshua Esquivel
El senador Alex Padilla, (D-CA) camina con su personal Vanessa Valdivia y Joshua Esquivel entre la asistencia a las audiencias del comité en el Capitolio el martes 9 de febrero de 2021 en Washington, DC. El exsecretario de Estado de California fue nombrado por el gobernador de CA Gavin Newsom para cumplir el resto del mandato de la ahora vicepresidenta Kamala Harris.
(Kent Nishimura/Los Angeles Times)

Aunque no es el único estadounidense de primera generación que ocupa actualmente un escaño en el Senado, Padilla es el único hijo de primera generación de padres mexicanos que ha prestado servicio. Sus padres se nacionalizaron tras la aprobación de la Proposición 187. Los otros seis senadores latinos actuales son hijos de inmigrantes cubanos o provienen de familias que han vivido en Estados Unidos durante varias generaciones.

Padilla ha comenzado a sentarse con sus nuevos colegas para compartir su experiencia como hijo de inmigrantes. Destaca cómo una vía para la ciudadanía para los 11 millones de personas que ya están en el país de forma ilegal no solo es moral y humana, sino también lo correcto para la economía de Estados Unidos.

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“Los 100 que estamos aquí venimos de diferentes estados, diferentes experiencias de vida, diferentes perspectivas. Historias como las mías, experiencias como las mías, no se han escuchado lo suficiente a lo largo de la historia del Senado, y eso es parte de mi oportunidad y de mi responsabilidad”, dijo Padilla. “Debería ser bipartidista, porque no solamente es bueno para los inmigrantes - es bueno para el país. Lo sabemos a lo largo de la historia de nuestra nación. Y es bueno para la economía. Sé que puede no ser fácil, pero creo que es muy factible”.

Sin embargo, el optimismo en Washington disminuye rápidamente ante la posibilidad de un proyecto de ley a gran escala en los próximos dos años. El paquete integral que Biden envió al Congreso fue rápidamente archivado.

Los demócratas de la Cámara de Representantes aprobaron proyectos de ley para proporcionar un estatus legal a cientos de miles de personas traídas al país ilegalmente cuando eran niños, los llamados Dreamers, y para crear un camino hacia la ciudadanía para los trabajadores agrícolas y sus familias. Con un umbral de 60 votos para aprobar la mayoría de los proyectos de ley en el Senado, no se espera que ninguno de ellos sea aprobado.

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“Desafortunadamente, lo que está sucediendo en la frontera en este momento va a inflamar mucho las emociones de la gente, y creo que hace que cualquier cosa sea más difícil de hacer, lo que creo que es muy lamentable”, dijo el senador John Cornyn de Texas, el republicano de mayor rango en el subcomité de Padilla.

El senador Lindsey Graham (republicano de Carolina del Sur), que este año copatrocinó un proyecto de ley para proporcionar estatus legal a los Dreamers, dijo la semana pasada que, debido a la situación en la frontera, no apoyaría su propio proyecto de ley si se llevara a votación.

“Creo que va a ser realmente difícil conseguir un proyecto de ley bipartidista que se reúna en cualquier cosa que tenga un componente de legalización hasta que se detenga el flujo”, dijo Graham a los periodistas.

La gran mayoría de los migrantes que llegan a la frontera son rápidamente expulsados bajo una política pandémica de la era Trump que Biden ha continuado.

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La gente que conoce a Padilla sigue siendo optimista de que alguna legislación es posible y que él desempeñará un papel importante en ella.

Antiguos colegas en el Senado estatal lo llaman un legislador diligente y tenaz. Lo describen como un caballo de batalla más que un ideólogo, diciendo que se sumerge en los detalles y utiliza la lógica y los hechos para atraer a los oponentes a su lado, o como mínimo, para encontrar un terreno común.

“Se inclina por los temas difíciles”, dijo el alcalde de Sacramento, Darrell Steinberg, su antiguo colega en el Senado estatal. “Así es Álex”.

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La senadora estatal María Elena Durazo, de Los Ángeles, cuyo sindicato ayudó a Padilla a ganar su primera contienda, dijo que no le sorprende que Padilla haga de la reforma migratoria una prioridad.

"Él conoce las luchas de los inmigrantes. Conoce el papel esencial que han desempeñado”, dijo. “Lo ha experimentado. Lo vivió. Su familia lo vivió. Sus vecinos lo vivieron”.

Las posibilidades de aprobar una reforma integral pueden parecer escasas, pero Padilla no es de los que se rinden, dijo su viejo amigo el representante Tony Cárdenas (D-Pacoima).

“Alex Padilla no ve la reforma migratoria como un proyecto de ley; la ve como una oportunidad para que los Estados Unidos de América se reconcilien consigo mismos”, dijo Cárdenas.

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Para Padilla, es algo personal. Hijo de un cocinero y de una empleada doméstica en el país con tarjeta de residencia, Padilla regresó a Pacoima en 1994 con un título de ingeniería del MIT para descubrir que su estado natal intentaba impedir que los inmigrantes en el país de forma ilegal recibieran servicios públicos básicos, como la educación y la atención médica no urgente.

Al igual que muchos jóvenes latinos, se unió a las marchas y protestas contra la Proposición 187, despertando a la realidad de lo que puede suceder si la gente como él no se compromete. La proposición se aprobó, pero fue detenida por los tribunales federales.

Cuando se aprobó, Padilla dejó de lado la ingeniería para sumergirse en la política de California en un esfuerzo por cambiar el estado. Dirigió las primeras campañas de varios políticos latinos, incluidas las carreras a la Asamblea estatal de Cárdenas y del concejal de Los Ángeles Gil Cedillo.

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A los 26 años, Padilla ganó su propio escaño en el Ayuntamiento.

Se convirtió en el primer presidente latino del consejo en un siglo en 2001, fue elegido para el Senado estatal en 2006 y se convirtió en secretario de Estado de California en 2014. En diciembre, el gobernador Gavin Newsom lo eligió para sustituir a Kamala Harris en el Senado de Estados Unidos después de que ella fuera elegida vicepresidenta.

Cedillo ve el ascenso de Padilla como parte de los frutos de esa dura batalla en torno a la Proposición 187 y el sentimiento antiinmigrante que representaba.

“Esa guerra se está ganando”, dijo Cedillo. “Y él es la manifestación de eso, al tenerlo en el Senado de Estados Unidos”.

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