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Los demócratas planean una contraofensiva por la desinformación para las campañas 2020

The spread of disinfomation
La difusión de la desinformación se ha intensificado en medio de la pandemia, con los ataques relacionados con el coronavirus cada vez más políticos, creando una nueva amenaza para las elecciones presidenciales de 2020.
(Getty Images)

Mientras las teorías de conspiración conservadoras y los videos falsos corren a través de Internet, desafiando a los verificadores de hechos y a los candidatos políticos golpeados, Curtis Hougland está tratando de defenderse tomando prestadas las argucias de sus adversarios.

Hougland, un tecnólogo y experto en extremismo en línea, está contratando pequeños ejércitos de mercenarios de las redes sociales para luchar por los demócratas.

Estas no son tropas predispuestas a la guerra política. Por lo general, no están alineados con el candidato progresivo o la causa que representa la firma de Hougland, Main Street One. Pero tienen un arma que falta entre los activistas de internet en las cámaras de la izquierda: amplios seguidores y devotos de votantes persuadibles.

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“Apostamos a que las redes humanas pueden competir más que los bots, trolls y títeres”, dijo Hougland, cuya experiencia incluye ayudar al Pentágono a rastrear y luchar contra el Estado Islámico en línea.

Es una apuesta tensa, uno de los muchos demócratas está haciendo frente a la creciente amenaza que la desinformación presenta a sus esperanzas de retomar la Casa Blanca. Desde que la pandemia se apoderó, las falsas narrativas rebotando en las redes sociales han aumentado.

Vinesight, una de las nuevas empresas de la izquierda centradas en detectar y combatir la propagación de publicaciones tóxicas en línea, informa que han incrementado un 50% desde el apogeo de las elecciones de nominación demócratas en febrero.

Las teorías de conspiración y las afirmaciones falsas derivadas de la pandemia se están convirtiendo rápidamente en ataques políticos, típicamente apuntados a los demócratas y a veces impulsados por el presidente Trump.

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Si bien su partido se ha vuelto experto en rastrear el origen y la propagación de la desinformación, los demócratas aún no han encontrado una estrategia efectiva para privarlo de que se siga alimentando, particularmente porque las compañías de redes sociales, incluidas Facebook y Twitter, están demostrando ser socios inofensivos en la lucha.

Las compañías están eliminando y etiquetando como sospechoso más contenido que en el pasado, pero no pueden seguir el ritmo de todas las publicaciones que violan sus términos. Y no están dispuestos a prohibir el gran volumen de material, como las afirmaciones falsas de Trump, que podría ser un discurso político de marca.

“El problema al que nos enfrentamos no está en detectarlo”, señaló Gideon Blocq, fundador de Vinesight. “Hay datos más que suficientes para todos. La pregunta es cómo minimizarlo”.

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La deficiencia es una fuente de creciente ansiedad. El presunto candidato presidencial demócrata Joe Biden se encuentra aumentando su equipo digital sin ninguna estrategia clara del partido para evitar que se vea abrumado por las narrativas falsas. Los demócratas están de acuerdo: las tácticas en las que han confiado hasta ahora no harán el trabajo.

“Con demasiada frecuencia, las campañas muerden el anzuelo y amplifican las cosas”, dijo Jiore Craig, jefe de práctica digital de GQR, una empresa demócrata. “Tienen que aprender a evitar esas trampas”. A los arquitectos de la desinformación, agregó, “les gusta cuando gritamos sobre lo locos que están y no podemos creerlo. Ganan cuando hacemos eso”.

Por ejemplo, en los últimos días, el presidente anunció con orgullo que estaba ingiriendo hidroxicloroquina, a pesar de los estudios que cuestionaban su eficacia y seguridad en la lucha contra el coronavirus, y respaldó las teorías de conspiración sobre el fraude electoral con boletas en ausencia.

En respuesta, surgieron muchas burlas y ridículo, que dieron energía a los lugares de reunión de la izquierda en las redes sociales, pero posiblemente sugirieron a muchos votantes persuasivos que esto era más propaganda de los que odiaban a Trump. Como suele ser el caso, los gritos en línea amplificaron las afirmaciones engañosas del presidente, atrayendo aún más interés por ellas.

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Una respuesta más efectiva, dicen los expertos en desinformación, podría proporcionar información útil sobre los riesgos de ingerir dichos medicamentos no probados o sobre la seguridad de la votación en ausencia, atribuida a los mensajeros que los votantes persuasivos tienden a creer.

Una red de mensajeros confiables es esencial, dicen los expertos, para frenar la propagación del material desacreditado. Deepfakes (imágenes o videos manipulados para sugerir que un candidato hizo algo o que fue a un lugar al que no lo hizo) rebotan en las redes sociales incluso después de haber sido detectados.

Las versiones desacreditadas de los orígenes de la pandemia y las motivaciones de quienes la atacan continúan derramándose desde los rincones más oscuros de Internet a los canales principales, incluso después de que YouTube y Facebook los sacaron de circulación.

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A medida que los demócratas redactan su contraofensiva, están mirando más allá de las herramientas tradicionales: anuncios pagados, verificadores de los medios y reglas de las plataformas de medios sociales que se aplican de manera desigual. Están repensando quién necesita ser reclutado en esta lucha, cuándo comprometer a estos mensajeros y cómo avanzar en sus propias narrativas.

El énfasis está en potenciar diversas voces en línea que sólo pueden estar afiliadas a la campaña de Biden. La mejor manera de reclutar a esas personas es un punto de tensión.

Craig, que ha trabajado para clientes extranjeros en las democracias emergentes, es escéptico sobre el modelo de Main Street One de contratar personas influyentes con atractivo en varias comunidades específicas, por ejemplo, un grupo para afroamericanos mayores, otro para madres solteras, otro para devotos feligreses.

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“No quiero que nuestro país pase de hacer campaña a este sistema transaccional de pago por participar”, expuso. “Entonces se convierte en la expectativa de los votantes que estamos pagando por nuestro apoyo. Veo que esto sucede en mi trabajo en el extranjero en lugares que no son democracias funcionales. No es una forma efectiva de organizarse y tendrá consecuencias a largo plazo”.

Sin embargo, la gente de Main Street One dice que está viendo resultados en campañas estatales y locales al movilizar a personas influyentes que tienen una causa común con el tema del candidato o la boleta electoral. Señalan a Kentucky, en donde contrataron a una ‘influencer’ para socavar el apoyo al líder de la mayoría del Senado,

Mitch McConnell, ella es una madre con un lema en las redes sociales que dice “bourbon, basketball and God”, que no era activista política pero llamó la atención por publicar su disgusto en relación al impulso de McConnell para desmantelar Obamacare.

Los casos y muertes adicionales se producen durante un fin de semana festivo que los funcionarios de salud están observando de cerca

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“Si quieres un mensajero más creíble, no deseas que sea tan explícito en sus puntos de vista políticos”, señaló Hougland, quien lanzó un comité de acción política anti-Trump llamado Defeat Disinfo. “Estas son todas las personas que forman parte de su sustento al ser contactadas por marcas u organizaciones para expresar sus pasiones. Se sienten confortables con este ecosistema. Si bien son algo nuevos en la política, estamos cómodos con eso”.

Tales tácticas pueden haber ayudado a los demócratas a ganar la cerrada carrera del gobernador de Kentucky el año pasado, y su estrategia disciplinada en las redes sociales también sofocó las falsas afirmaciones de manipulación de las boletas por parte de los conservadores, lo que arrojó dudas sobre el resultado de las elecciones.

El líder de la mayoría del Senado, Mitch McConnell de KY, habla con los periodistas después de que el Senado aprobara un proyecto de ley de ayuda contra el coronavirus de casi 500.000 millones de dólares, el martes 21 de abril de 2020, en el Capitolio de Washington.
(ASSOCIATED PRESS)

“Todos quieren considerar esto como un problema tecnológico”, dijo Hougland. “Es un problema de personas. No se puede tratar sólo con algoritmos, ni simplemente derribarlo. Tienes que lidiar con esto proporcionalmente”.

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Otros están de acuerdo, pero argumentan que resolver el problema no debería implicar el pago de publicaciones. Incluso las tácticas que no implican pagos a personas influyentes pueden crear preguntas y dilemas éticos.

Los métodos en los que ambas partes confían para abrirse camino en las redes sociales de los partidarios se han vuelto cada vez más invasivos y opacos, expuso Samuel C. Woolley, director del proyecto de investigación de propaganda en el Centro para la Participación de los Medios en la Universidad de Texas.

“A menudo, nadie en ninguno de los lados está preguntando sobre la ética del uso de grandes bases de datos de votantes obtenidas por medios sospechosos”, señaló. Cuando Woolley encuestó a sus estudiantes sobre los mensajes de texto que estaban recibiendo de las campañas presidenciales demócratas, docenas le dijeron que eran bombardeados con mensajes no solicitados.

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“Hay problemas éticos en torno al uso de estas herramientas de automatización que se dirigen a los votantes sin transparencia o su consentimiento”, dijo. “Sospecho tanto de eso como de algunas de las campañas para difundir la desinformación”.

El dilema para los demócratas es que la amenaza de desinformación se ha vuelto tan grande y complicada que las pequeñas medidas no la afectarán. Los países europeos han tenido cierto éxito, pero cuando hicieron cambios estructurales que son casi imposibles en EE.UU: supervisión significativa de las plataformas en línea, campañas de educación pública expansivas, aplicación agresiva de leyes que penalizan cierta desinformación.

“No hay una solución rápida y fácil para que los grupos encargados en la materia apaguen esto”, dijo Chloe Colliver, quien dirige la investigación digital en el Instituto de Diálogo Estratégico con sede en Londres.

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La organización ha estado monitoreando el aumento de la desinformación relacionada con la pandemia COVID-19, que según ella se usará cada vez más como “una puerta de entrada para canalizar a las personas hacia la desinformación política”.

En las elecciones presidenciales de 2016, tanto el candidato demócrata como los votantes fueron sorprendidos por el asalto de bots, trolls y grupos falsos de Facebook, muchos de ellos controlados por agentes extranjeros.

“Ahora, hay una comprensión más coherente de la amenaza, de dónde viene y qué puede hacer”, manifestó Colliver. “Pero las herramientas con las que tienen que lidiar las campañas siguen siendo limitadas”.

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